Final Report 
DTI Ref: UKTILITREV 05/01 
Review of the Literature:  
The Role of International Trade and 
Investment in Business Growth and 
Development 
Submitted to the UKTI by
Richard Harris & Q. Cher Li   
September 2005 
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Table of Contents 
Executive Summary 
iii 
Chapter 1: Introduction   
Chapter 2: International Entrepreneurship   
Chapter 3: Firm-Level Adjustment to Globalisation  
39 
Chapter 4: The Role of Government in Business Internationalisation  69 
Chapter 5: Major Conclusions   
91 
References  
95 
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iii
Executive Summary 
E.1  Our approach in this literature review has been to cover three substantive areas, 
namely: 
ɷ
International entrepreneurship (Chapter 2);  
ɷ
Firm-level adjustment to globalisation (Chapter 3); and 
ɷ
The role of government in business internationalisation (Chapter 4). 
E.2 Chapter 2 considers the wider literature on international entrepreneurship (much 
of  it  from  the  business  and  management  area).  This  deals  with  the 
internationalisation  process  itself,  in  terms  of  why  certain  firms  become 
international (and when – e.g. ‘born-global’ companies), the different options 
available (e.g. exporting vis-à-vis FDI), and the different processes available (e.g. 
the traditional evolutionary model – known as the Uppsala Model – whereby 
firms evolve from supplying domestic to export markets, and then to become 
multinational; to more recent literature on firms, including SME’s, that are ‘born’ 
international). We also cover the recent economics literature that emphasises 
micro (i.e. firm and plant) -level explanations to consider such issues as which 
firms export (introducing explanations linked to the importance of sunk costs and 
the heterogeneity of plants) 
E.3  Generally,  we  find  that  whether  the  traditional,  incremental  model  of 
internationalisation is considered, or transaction cost models (emphasising the role 
of sunk costs), or monopolistic advantage models, a strong overlapping feature is 
the role and importance of firm specific assets (complimentary resources and 
capabilities and thus absorptive capacity) and knowledge accumulation. This is 
also true of the literature covering the more recent phenomenon of ‘born-global’ 
or ‘born-again global’ firms, that often internationalise very early (and which are 
dependent on knowledge-based technology).  
E.4  Of course, the literature points to other factors that determine internationalisation, 
such as sector (e.g. whether high-tech or not); the size of the firm; the presence or 
otherwise of networks/agglomerations; the importance of international experience 
among the owner/managers;  and even  ‘luck’ etc. But  a recurring emphasis 
throughout all  the  extant literature  is  the  core  and essential role of (tacit) 
knowledge generation and acquisition, both within the firm and from its external 
environment.  
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iv
E.5  The more recent economic models of internationalisation that have been reviewed 
focus on  the  importance  of sunk costs and  heterogeneity across  firms  (i.e. 
differences in productivity). To overcome entry costs, firms need an adequate 
knowledge-base and complimentary assets/resources (especially R&D and human 
capital assets that lead to greater absorptive capacity); and of course productivity 
differences  rely  on  firms  having  differing  knowledge  and  resource-bases 
associated with differences in rates of innovation and other aspects of total factor 
productivity. Thus again, the importance of firm specific assets and knowledge 
accumulation are at the forefront of explaining the internationalisation process. 
E.6  However, despite this leading role for knowledge accumulation and factors such 
as absorptive capacity, we find relatively little evidence on how organisations 
learn (and what is most important for success in this area), and how exactly 
absorptive capacity can be measured (and its relative importance in determining 
productivity and entry into foreign markets). Thus, there is still much work that 
needs to be undertaken to enhance the extant literature and thus ‘flesh-out’ some 
of the concepts and arguments presented in Chapter 2. 
E.7  The  second  major  area  covered  in Chapter 3  is  firm-level  adjustment  to 
globalisation.  The  relationship  between  international  trade  and  productivity 
growth is at the heart of our understanding of economic adjustment to trade 
liberalisation, and we focus in this review on the impact at the micro (i.e. firm and 
plant) –level. A major issue is whether firms/plants that internationalise are more 
productive than non-exporting firms. The evidence on this is fairly unanimous that 
they are, but then the issue becomes one of whether this is a requirement of 
internationalisation and/or whether firms become more productive when they 
enter export markets as a result of a ‘learning-by-exporting’ effect. If firms have 
to have certain characteristics in advance that result in higher productivity, to 
allow them to overcome the sunk costs of entry, then ‘self-selection’ is likely to 
dominate.  
E.8  In our view, the jury is still out on whether there is a ‘learning-by-exporting’ 
effect at the firm/plant level. This seems to be because: 
a.  This effect is likely to differ in terms of its importance across countries 
(i.e. it is dependent on the size of the domestic economy vis-à-vis the 
size of overseas  markets and/or  the  overall exposure  of  domestic 
markets to foreign trade). Hence, a positive effect is found for Canada 
©Richard Harris and Q Cher Li 
v
while none is found for the US (and the evidence for the UK suggests 
there is a small effect that quickly disappears);  
b.  There are sample-selection econometric issues that impact on our ability 
to measure (without bias) any ‘learning-by-exporting’ effect, which are 
linked to the fact that exporters do seem to ‘self-select’ into exporting 
(i.e. they are not a random sample of the population of all firms). 
c.  There  is  some  evidence  that  any  ‘learning-by-exporting’  effect  is 
relatively small and probably confined to only having an influence in 
the short-run, disappearing over the medium to longer term. 
E.9  Irrespective of whether firms self-select into export markets and/or become more 
productive  post-entry,  there  is  a  need  to  consider  the  potential  impact  of 
internationalisation on aggregate productivity growth. We find that despite the 
fact that this is a new area of research, there is already a considerable consensus 
(based on limited empirical evidence) that dynamic restructuring of the economy 
results in larger market shares for the most efficient (and usually larger) firms that 
export, and this has a sizeable impact on boosting aggregate productivity. Clearly, 
more evidence is needed covering a wider range of countries (including the UK) 
on how important such restructuring, due to increased internationalisation, really 
is. We also need more information on how import penetration (and inward FDI) 
impacts  on  competitiveness  at  the  firm/plant  level,  since  the  evidence  on 
spillovers from FDI is generally inconclusive, while evidence on the impact of 
import penetration is largely absent.  
E.10 Finally, Chapter 4 considers the ‘market failure’ arguments for government 
intervention with regard to business internationalisation, with such intervention 
being primarily to encourage firms to enter such markets (rather than subsidising 
export revenues). Undoubtedly there are certain features of international markets 
(such as the relatively high cost of information, leading to higher risk and 
uncertainty and important sunk entry/exit costs) that provide a rationale for 
government  to  act  (not  least  because  it  has  an  advantage  in  providing 
information).  
E.11 However, because of the differing needs of (potential) exporters, recent literature 
begins to argue that government assistance needs to be flexible, reflecting the 
heterogeneous nature of firms. Criticisms that policy is not sufficiently geared to 
‘born-global’ firms, and not sufficiently flexible to cover different sub-groups of 
firms with different motivations for exporting, are presented. To a large extent the 
©Richard Harris and Q Cher Li 
vi
changes in policy advocated as a result of these criticisms reflect differing 
resources that are available to different firms.  
E.12 When the rationale for policy is expanded to include the need to ensure that firms 
face the ‘right’ incentives to adjust to globalisation, and not just to cover ‘market 
failure’ arguments, this enforces the need for policies that help firms to acquire 
those characteristics (i.e., absorptive capacity and dynamic capabilities) that lead 
to higher productivity, and thus the ability to overcome sunk entry costs in 
international  markets.  This  then  benefits  aggregate  productivity  through  a 
reallocation of resources to higher productivity exporters. 
©Richard Harris and Q Cher Li 
1
1.  Introduction  
1.1  As part of the UKTI’s work on drawing together evidence relating to the 
rationale for UKTI activities, a literature review was required that covers the 
following: 
To draw together and report on the theory and evidence on the role of 
‘business  internationalisation’  as it  impacts upon  business  growth  and 
development for high growth, high productivity, and innovative businesses; 
This review needs to consider such issues as: 
 To what extent can business internationalisation help high growth 
potential SME firms become medium-large firms? 
 To what extent can business internationalisation help innovative 
firms grow, achieve a higher performance and thus maximise their 
returns on innovations? 
 To  what  extent  does  business  internationalisation  contribute  to 
aggregate productivity growth through both improvements in the 
performance of international firms and through a reallocation of 
resources to such firms away from lower productivity domestic 
producers 
1.2  Our approach to the literature review is to cover three substantive areas, 
namely: 
ɷ
International entrepreneurship (Chapter 2);  
ɷ
Firm-level adjustment to globalisation (Chapter 3); and 
ɷ
The role of government in business internationalisation (Chapter 4). 
1.3  The first area considers the wider literature on international entrepreneurship 
(much of it from the business and management area). This deals with the 
internationalisation process itself, in terms of why certain firms become 
international  (and  when  – e.g. ‘born-global’  companies),  the  different 
options available (e.g. exporting vis-à-vis FDI), and the different processes 
available (e.g. the traditional evolutionary model – known as the Uppsala 
Model – whereby firms evolve from supplying domestic to export markets, 
and then to become multinational; to more recent  literature  on firms, 
including SME’s, that are ‘born’ international). We also cover the recent 
©Richard Harris and Q Cher Li 
2
economics literature that  emphasises  micro (i.e. firm  and plant) -level 
explanations to consider such issues as which firms export (introducing 
explanations linked to the importance of sunk costs and the heterogeneity of 
plants) 
1.4  When reviewing this international entrepreneurship literature, we find that 
whether  the  traditional,  incremental  model  of  internationalisation  is 
considered, or transaction cost models (emphasising the role of sunk costs), 
or monopolistic advantage models, the role and importance of firm specific 
assets  (complimentary  resources  and  capabilities  and  thus  absorptive 
capacity) and knowledge accumulation feature strongly. This is also true of 
the more recent phenomenon of ‘born-global’ or ‘born-again global’ firms, 
that  often  internationalise  very  early  (and  which  are  dependent  on 
knowledge-based technology).  
1.5  The second major area covered in Chapter 3 is firm-level adjustment to 
globalisation. The relationship between international trade and productivity 
growth is at the heart of our understanding of economic adjustment to trade 
liberalisation, and we focus here on the impact at the micro (i.e. firm and 
plant) –level. A major issue is whether firms/plants that internationalise are 
more productive than non-exporting firms. The evidence on this is fairly 
unanimous that they are, but then the issue becomes one of whether this is a 
requirement  of  internationalisation  and/or  whether  firms  become  more 
productive when they enter export markets as a result of a ‘learning-by-
exporting’ effect. If firms have to have certain characteristics in advance 
that result in higher productivity, to allow them to overcome the sunk costs 
of  entry,  then  ‘self-selection’  is  likely  to  dominate.  The  latter  then 
complicates any attempts to test the ‘learning-by-exporting’ hypothesis. 
Clearly, there are major policy implications surrounding ‘self-selection’ and 
‘learning-by-exporting’, with respect to government policy towards trade 
promotion at the firm level.  
1.6  Irrespective of whether firms self-select into export markets and/or become 
more productive post-entry, there is a need to consider the potential impact 
of  internationalisation  on  aggregate  productivity  growth.  This  is  also 
considered as part of firm-level adjustment to globalisation, since the link 
between greater trade liberalisation and especially the heterogeneity of 
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