Luther is not <ust speaking of the ancient world here. When social
policy is called into Cuestion, he does not feel it should be decided
by @the common herd, which is insolent anyhow,A but prefers to
place his trust in the princes. To my knowledge, he does not develop
the idea  directly, but his tone certainly  leads one  to feel that
Christians, though rare, are probably more numerous among the
landowners and that the new aliens may well be the lower classes.
One  could  almost  argue  that  the  new  formulations  of  the
Reformation are an attempt to reclaim space for the spirit of the gift.
Luther tried to free the Church of its empire. Even in his ceding of
power to civil rulers there can be seen a desire to reclaim the proper
sphere of the spirit in a neo-Mosaic fashion. But when we listen
closely to  Luther?s  tone,  we  do  not  hear  the  call for  a  new
brotherhood. Other reformers exhort this, but not Luther. He goes out
of his way to insist that the Christian spirit cannot be set loose in the
I have already said that Christians are rare in the
world= therefore the world needs a strict, hard temporal
government that will compel and constrain the wicked
not to steal and rob and to return what they borrow,
even though a Christian ought not to demand it Ithe
principalJ, or even hope to get it back. This is necessary
in order that the world may not become a desert, peace
may not perish, and trade and society may not be
utterly destroyed: all which would happen if we were
to rule the world according to the Gospel and not drive
and compel the wicked, by laws and the use of force, to
do and su7er what is right. We must, therefore, keep
the roads open, preserve peace in towns, and enforce
law in the land, and let the sword hew briskly and
boldly against the transgressors G Let no one think that
the world can be ruled without blood= the sword of the
ruler must be red and bloody= for the world will and
must be evil, and the sword is God?s rod and vengeance
upon it.
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Luther is hardly speaking up for brotherhood here, nor does he
sanction civil law in order to aNrm gift and grace. Moreover, his
language is the one that has always been connected to the alienation
of property, the language of separation and war. 8Luther was the >rst
since  Saint  Ambrose  to  feel  aggression  in  the  Old  Testament
permission: @The Oews do well obediently to yield themselves to God
as instruments and to ful>ll His wrath on the Gentiles through
interest and usury.A: But more important than the bellicose tone,
what Luther does here and elsewhere is to aNrm a scarcity of grace
and gift. We shall feel this more clearly if we pause and contrast the
sense of scarcity in Luther with an earlier sense of bounty. Recall
these lines from the fourteenth-century monk, Meister Eckhart:
Know then that God is bound to act, to pour himself
out into thee as soon as ever he shall >nd thee ready G
Hinding thee ready he is obliged to act, to overMow into
thee= <ust as the sun must needs burst forth when the air
is bright and clear, and is unable to contain itself.
Horsooth, it were a very grave defect in God if, >nding
thee so empty and so bare, he wrought no excellent
work in thee nor primed thee with glorious gifts.
Thou needest not seek him here or there, he is no further o7 than
at the door of thy heart= there he stands lingering, awaiting whoever
is ready to open and let him in G He longs for thee a thousandfold
more urgently than thou for him: one point the opening and the
Such intense feeling of an attainable grace and the overwhelming
con>dence in its bounty seem to disappear sometime during the
>fteenth century. Certainly they are not present in Luther. What
Luther feels on all sides are dis-grace and scarcity. The spirit is no
longer lingering by the door of the heart but set apart like the
Protestant pulpit raised above the heads of the congregation. The
laws of Moses are @most beautiful and fairA but hardly practical
anymore, and the Gospels are utopian and not much good for ruling
the world. Power has left the common assumption of generosity and
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the world. Power has left the common assumption of generosity and
lies with the legions of trade.
In postulating the scarcity of goodwill and in dissociating the
Gospels from the everyday world, Luther sets both the Lord and the
possibility of gift farther and farther away, a spiritual form of the
scarcity economics that always accompanies private property. Now
Christians are rare, grace is unusual, and moral conscience is private
and without worldly weight.
In one sense the reemergence of ancient usury bespeaks a decline
in  faith. Gift exchange  is connected to  faith  because  both  are
disinterested. Haith does not look out. No one by himself controls the
cycle of gifts he participates in= each, instead, surrenders to the spirit
of the gift in order for it to move. Therefore, the person who gives is
a person willing to abandon control. If this were not so, if the donor
calculated his return, the gift would be pulled out of the whole and
into the personal ego, where it loses its power. We say that a man
gives faithfully when he participates disinterestedly in a circulation
he does not control but which nonetheless supports his life.
Bad  faith is  the opposite. It is  the con>dence  that there  is
corruption, not <ust that the covenants of men may be severed, but
that all things may be decomposed and broken into fragments 8the
old sense of @corruptionA:. Out of bad faith comes a longing for
control, for the law and the police. Bad faith suspects that the gift
will not come back, that things won?t work out, that there is a
scarcity so great in the world that it will devour whatever gifts
appear. In bad faith the circle is broken.
Edmund Wilson once o7ered a felicitous phrase to describe the
sense of faith in the Old Testament. It seems that no tense of the
Hebrew verb conforms precisely to our active present. Instead there
are  two  time  senses,  both  of  them  eternal:  things  are  either
completed 8the past perfect: or they are part of prophecies unfolding,
a tense that Wilson calls the @Zprophetic perfect,? that phase of the
Hebrew  verb  which  indicates  that  something  is  as  good  as
accomplished.A A people who live in a perpetual prophetic perfect
feel neither risk nor the vicissitudes of time as we feel them. There is
no emphasis on present and active risk among neighbors.
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But the stranger, as I said at the outset, was a risk for the Hebrew.
He was not of the same God. To charge him usury was a way of
negotiating risk at the border of prophecy. In fact, risk is only an
issue at the boundary of faith. Usury, written documents, notes signed
and notariKed, collateral, the law, and the courts are all ways of
stabiliKing peoples who have no common God, who do not trust each
other, who are all strangers and who live with an attenuated sense of
time and risk. Gift increases inside the circle= capital bears interest at
the boundary. These are all one and the same: faithlessness, usury,
and the alienation of both property and persons.
Here is a comment of Luther?s that cuts both ways on this. In the
Middle Ages as now, a @suretyA was a person who made himself
liable for another?s debts, and friends would @stand suretyA for each
other. Luther condemns this as a usurpation of God?s role: only the
Lord assures things. In the sense of @faithA that I am using, Luther is
right: surety of any kind, including contracts and collateral, shows a
lack of con>dence that what is given will return. But here are
Luther?s words:
He has bidden us, in the Lord?s Prayer, to pray for
nothing more than our daily bread today, so that we
may live and act in fear and know that at no hour are
we sure of either life or property, but may await and
receive everything from His hands. This is what true
faith does.
Yes. And yet the word that leaps out of this passage is not @faithA but
@fear.A The Hebrew may have felt risk at the edge of the tribe, but
when the radius of the circle of  gift  is pulled  back from the
brotherhood into the heart of each man, then each of us feels the risk.
When all property is privatiKed, faith is privatiKed and all men feel
fear at the boundary of the self. Thomas MTntKer, Cuoted above, was
right to insist on the connection: @Luther says that the poor people
have enough in their faith. Doesn?t he see that usury and taxes
impede the reception of the faithPA
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MTntKer  is addressing a  faithlessness in the Reformation, and
rightly so. But it would be wrong for us to leave that observation
unCuali>ed, nor is there any point in putting the weight of these
changes on Luther?s shoulders alone. In a sense he worked as a
diligent and responsive reporter of the spiritual state of Europe in the
sixteenth century. His new dictum does not bring the alien into each
heart= it recogniKed that he is already there. It was a world of rising
commerce and the privatiKation of property, a world where secular
and spiritual were already divided and where the commons were no
longer common. When Luther gave his >rst mass as a monk, his
father, who had wanted him to become a lawyer because there was
money in it, stood behind him in the church. The young priest was
unable to feel the presence of the deity and almost Med the altar. He
su7ered profound depressions throughout his life. He was a man who
sought to articulate a faith that would address his own experience.
Another way of describing what happened during this period,
therefore, is to say that Luther brought the war home: he located the
enemies of faith near at hand rather than seeing them in the alien
Muslim or Oew. He reminded us of the dark side of the Lord, his
wrath. It seems as if the attempt to universaliKe the feeling of charity
had only allowed mercenaries to grow up in the back room. In this
odd way there is a connection between a universal brotherhood and
universal  alienation.  Many  people,  when  they  try  to  love  all
mankind, feel a rising contempt for their neighbors. Toward the end
of his book on usury, Ben<amin Nelson has this pessimistic remark:
@It is a tragedy of moral history that the expansion of the area of the
moral community has ordinarily been gained through the sacri>ce of
the intensity of the moral bond.A Luther tried to speak to thisDto the
looseness of that bond and the scarcity of grace that he felt all around
him. He reported the situation, and, moreover, he tried to imagine
the shape that faith must now take to survive. It was still his belief
that brothers do not take usury from one another, but he found few
brothers left for whom this was a concern.
III • Relative Strangers
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The >nal portion of our story narrows the circle of gift even further,
for the dualities of Luther, who opposed usury in conscience though
not in e7ect, were soon to be superseded by a universaliKation of
usury 8in both conscience and e7ect: worked out by churchmen such
as Oohn Calvin and philosophers such as Oeremy Bentham.
In 9RQR a friend of Oohn Calvin?s asked him for his views on usury
and Calvin replied in a letter. After briefly wishing @that all usury and
even the name, were banished from the earth,A Calvin gets down to
brass tacks, saying that @since this is impossible, it is necessary to
concede to the common good.A This @common goodA reCuires that
interest not be taken from the poor, but beyond that Calvin can see
no sense in restraining usury. In fact, @if all usury is condemned,
tighter fetters are imposed on the conscience than the Lord himself
would wish.A
The >rst part of Calvin?s letter applies common sense to the
scriptural prohibitions on usury and lays them all aside. When Christ
says that one should lend hoping for nothing in return, for example,
he is obviously referring to loans to the poor= @he does not mean at
the same time to forbid loans being made to the rich with interest.A
Calvin?s analysis of the law of Moses is central to the letter. The
law @was political,A he says, and since the politics have changed, so
have the rules:
It is said that today G usury should be forbidden on
the same grounds as among the Oews, since there is a
bond of brotherhood among us. To this I reply, that in
the civil state there is some di7erence= for the situation
in which the Lord had placed the Oews G made it easy
for  them  to engage  in  business among  themselves
without usury. Our relationship is not at all the same.
Therefore  I  do  not  consider  that  usury  is  wholly
forbidden among us, except in so far as it is opposed to
eCuity or charity.
Calvin concludes @that usury must be <udged, not by any particular
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Calvin concludes @that usury must be <udged, not by any particular
passage of Scripture, but simply by the rules of eCuity.A
The idea of eCuity is crucial to Calvin?s approach, as one additional
passage will show. In his commentaries on the laws of Moses, Calvin
again maintains that the political situation has changed since ancient
times= therefore
usury is not now unlawful, except in so far as it
contravenes eCuity and brotherly union. Let each one,
then, place himself before God?s <udgment seat, and not
do to his neighbor what he would not have done to
himself, from whence a sure and infallible decision may
be come to G In what cases, and how far it may be
lawful to receive usury upon loans, the law of eCuity
will better prescribe than any lengthened discussions.
Moral law is atomiKed in this passage. Note the focus: @Let each
one G place himselfG,A and so on. This style of moral calculus
brings new popularity to the old saws @Do unto others as you would
do unto yourselfA and @God helps those who help themselves,A
always sung to a tune whose accents fall on @self.A With the moral
community  of old  reduced to  the  heart  of  the  landlord,  both
conscience and guilt are feelings that only individuals have. Ethical
dilemmas are resolved either by comparing self to self or by having
each self sit alone and imagine itself @before God?s <udgment seat.A
If we assume the private ownership of property and then add to it
this mode of <udging moral Cuestions, we will indeed >nd little
reason to restrain usury. Little reason among eCuals, that is. ECuity
will still demand that the rich treat the poor di7erently, but when
two businessmen meet, each will agree 8even before the Lord: that
capital should bear interest. And though Calvin himself does not
pursue this line, eCuity itself may <ust as easily demand that the rich
not deal with the poor at all, for though the Golden Rule may begin
with a simple postulate, it can end with as many conclusions as there
are selves 8e.g., @If I were poor, I wouldn?t want a handoutA:.
We are now in the modern age. There are three ways to treat the
We are now in the modern age. There are three ways to treat the
double law of Moses, and with Calvin we come to the last. It can be
kept as a double law 8the Old Testament brother[ stranger, Luther?s
church[state:= it can be universaliKed on the side of charity 8the
Middle Ages:= or, >nally, it can be universaliKed on the side of usury.
After the sixteenth century a brother is someone who will loan you
money at the prime rate. Calvin concludes that usury is allowed so
long as it is practiced among friends. Indeed a man would be
parsimonious not to loan his capital, and interest is the new sign of
brotherhood.  This  spiritual  argument  will  emerge  later  in  the
economics of the @unseen handA that molds the common good if each
man will <ust determine and seek his own self-interest.E
But let us pause here for a moment and consider the pro-usury
arguments, like those of Calvin, that sprang up after the Reformation.
Hor a funny thing happens as you read through themDafter the
sixteenth century one begins to feel that the spirit of charity itself
demands that capital be let out at interest.
Let us look >rst at the problem of how a society keeps its
commerce lively, how it keeps the wealth in motion. As Calvin
points out, men no longer live in tribes. Those who argue for usury
insist that in a nontribal economy wealth will not increase unless
capital circulates and it will not circulate unless it bears interest.
Calvin dismisses Aristotle: @Certainly if money is shut up in a strong-
box, it will be barrenDa child can see that. But whoever asks a loan
of me does not intend to keep this money idle and gain nothing. The
pro>t is not in the money itself, but in the return that comes from its
A spokesman for the repeal of usury laws makes a similar point in
the British Parliament in 9RV9: @Better may it be borne to permit a
little IusuryJ, than utterly to take away and prohibit traNck, which
hardly may be maintained generally without this.A Now the wealth of
the group will not move, get used, nurture, and enliven unless it is
allowed to bear interest. Usury among the Hebrews would hamper
the circulation of wealth, but now the opposite seems to be true: a
prohibition on usury would leave wealth static and barren.
And who su7ersP Those who argue in favor of usury maintain that
its restraint would hurt the poor as much as the rich. Locke argued
that to lower interest rates by law would not only destroy trade but
ruin @widows and orphans.A In the past the widows and those who
had once labored but could no longer do so were supported by their
kin. How, they ask, does this di7er in substance from living in old
age on the fruits of invested capitalP Surely charity demands that such
persons not be cut o7 to a greater misery or forced to throw
themselves on the mercy of the state.
The pro-usury argument goes even further. In 98YV Richard Henry
Dana, Or., the man who wrote Two Years Before the Mast, gave a
speech in the Massachusetts House arguing against all laws restraining
usury. He maintained that such laws do not help the poor. Hirst of all,
when interest rates are >xed by law, the poor cannot attract capital
because they are forbidden to o7er the higher interest that their
weaker security would warrant.
Take the case of the poor, honest debtor. Sickness or
misfortune has left him in debt, and a hard creditor G
is pressing him to an execution. If he could borrow a
thousand dollars G he could pay the debt and have a
little with which to begin again. But with his poor
security, and the high state of the market, he cannot get
the money at six percent. You prohibit him from giving
seven, even he must sell the land under his feet, the
house over the head of his wife and children G, and
sell it all at a ruinous loss, as is always the case in
forced sales, Da loss of at least twenty->ve percentU The
debtor might have saved this by a loan G at the market
value  of  his  security.  What  shall  we  say  of  such
legislationP G Is it not a shame upon our intelligence,
and public spirit, and humanityP
And who, he asks, are the debtors of the modern worldP @It is
mostly enterprise that borrows, and capital borrowing more capital.A
Who are the creditorsP Ever since @a benign Providence put it into the
heart and head of some person early in this centuryA to establish
heart and head of some person early in this centuryA to establish
savings banks, it is the poor themselves who lend money, @the day-
laborers, the seamstresses and household servants, the news-boys in
the streets, have become capitalists and lend to the rich and great.A If
savings banks are inhibited from lending at the highest rate the
market will bear, then it is these @poorer classesA who suffer.
Having laid aside the Cuestion of the poor, Dana sketches further
reasons for lifting all restraint on usury. @The market of the world,A
he writes, @moves with the irresistible power of ocean tides GA
Moralists cannot >x the value of capital, and to pretend they can only
cheapens  moral  discourse.  Legislated  interest  rates  violate  the
@immutable laws of trade.A When the market rate falls below the
legal rate, usury laws have no e7ect at all, and when it rises above
that rate they dry up trade and drive the poor to loan sharks or make
criminals out of honest creditors.
Hinally, in the modern world, it seems that interest charged for the
use of money no longer sets up a boundary between people. Even in
tribal life, usury was a way of having some intercourse with strangers.
Now the entrepreneur and the man with ready cash seek each other
out. Interest is the sign of a lively community. @A live country calls
for capital and can pay for it,A Dana declares, @a dead country
So in this odd way almost all that was once said against usury may
now be said in its favor. The gifts of nature and the wealth of society
are now kept in motion and grow through usury= interest on capital
feeds the widows and orphans, and allows the poor to start anew and
share in the wealth. Prohibitions on usury deaden trade and force rich
and poor alike to compromise themselves ethically. And >nally,
interest on capital bears the same hallmarks as a commerce of giftsD
it brings people together and ensures the liveliness of the group.
So reads the post-Reformation argument in favor of removing all
restraint on usury.
To reply in favor of gift exchange we shall have to widen the frame
of the argument. When Calvin speaks of <udging each situation by its
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