In 89Q<' Erench customs police halted a small truck
on  its  way  into  Andorra  loaded  with  <L'LLL  blank
pieces of paper signed by ?ali 4
The  implications  for  the  value  of  e*isting  ?ali
lithographs of this uncounted stock of empty pieces of
paper signed by the Surrealist draftsman are enormous'
highlighted by the recent surfacing of purportedly false
?ali  lithographs  in California' Canada and  Italy.  One
former associate  of  the  painter  recounted  that  0on  a
good day1 ?ali was capable of signing 8'MLL sheets in
an hour' aided by three attendants who briskly moved
the papers as the master dashed off his signature 4
A prominent +gure in the Erench art world who has
acquired Ra reproduction of a paintingS 4 described it
as  a  color  photograph'  bearing  a  ?ali  signature  and
sprinkled with gold Dake to give it the appearance of
value. It sells in Paris for Q:L francs' or about P8:H.
I do not want to overreach the bounds of my argument here. The
destruction of the spirit of the gift is nothing new or particular to
capitalism. All cultures and all artists have felt the tension between
gift e*change and  the market' between  the self=forgetfulness  of art
and the self=aggrandi)ement of the merchant' and how that tension is
to be resolved has been a sub@ect of debate since before Aristotle.
And yet some aspects of the problem are modern. Eros  and logos
have a distinctly new relationship in a mass society. The remarkable
analysis of commodities with which 2ar* opens ?as Capital appears
in the nineteenth century' not any earlier. And the e*ploitation of the
arts which we +nd in the twentieth century is without precedent. The
particular  manner  in  which  radio'  television'  the movies'  and  the
recording industry have commerciali)ed song  and drama is  wholly
new' for e*ample' and their 0high +nance1 produces an atmosphere
that all the sister arts must breathe. 0The Paper Chase1 may be the
best show that ever came to television' but it belongs to a class of
creations which will not live unless they are constantly fed large sums
of money. The  more  we allow such commodity art  to de+ne and
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of money. The  more  we allow such commodity art  to de+ne and
control our gifts' the less gifted we will become' as individuals and as
a society. The true commerce of art is a gift e*change' and where that
commerce can proceed on its own terms  we shall  be heirs to the
fruits of gift e*change3 in this case' to a creative spirit whose fertility
is not e*hausted in use' to the sense of plenitude which is the mark of
all erotic e*change' to a storehouse of works that can serve as agents
of  transformation'  and  to  a  sense  of  an  inhabitable  world7an
awareness' that is' of our solidarity with whatever we take to be the
source of our gifts' be it the community or the race' nature' or the
gods.  But  none  of  these  fruits  will  come  to  us  where  we  have
converted  our  arts  to  pure  commercial  enterprises.  The  5ielsen
ratings will not lead us toward a civili)ation in which the reali)ed
gifts of the gifted stand surety for the life of the citi)enry. Sprinkles of
gold flake will not free the genius of our race.
(hen I pass to and fro' di&erent latitudes' di&erent
seasons' beholding the crowds of the great cities' 5ew
>ork'  Boston'  Philadelphia'  Cincinnati'  Chicago'  St.
.ouis' San Erancisco' 5ew Orleans' Baltimore7when I
mi* with these interminable swarms of alert' turbulent'
good=natured'  independent  citi)ens' mechanics'  clerks'
young persons7at the idea of this mass of men' so fresh
and free' so loving and so proud' a singular awe falls
upon  me.  I  feel' with de@ection and ama)ement' that
among  our geniuses and talented writers  or  speakers'
few  or  none  have  yet  really  spoken  to  this  people'
created  a  single  image=making  work  for  them'  or
absorb/d the central spirit and the idiosyncrasies which
are theirs7and  which'  thus'  in  highest  ranges'  so  far
remain entirely uncelebrated' une*press/d.
?ominion strong is the body/s- dominion stronger is
the mind/s. (hat has +ll/d' and +lls to=day our intellect'
our fancy' furnishing the standards therein' is yet foreign
4 I say I have not seen a single writer' artist' lecturer'
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or what not' that has confronted the voiceless but ever
erect  and active' pervading' underlying will and typic
aspiration of the land' in a spirit kindred to itself. ?o
you call those genteel little creatures American poets6
?o you term that perpetual' pistareen' paste=pot work'
American art' American drama' taste' verse6  I think I
hear'  echoed  as  from  some  mountaintop  afar  in  the
west' the scornful laugh of the Genius of these States.
(A.T (HIT2A5
' 8MQ8
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CHAPTER NINE
A Draft of
Whitman
I am not blind to the worth of the wonderful gift
of “Leaves of Grass.”
EMERSON TO WHITMAN
, 1855
I • The Grass Over Graves
… I guess [the grass] is a uniform hieroglyphic,
And it means, Sprouting alike in broad zones and narrow zones,
Growing among black folks as among white,
… I give them the same, I receive them the same.
SONG OF MYSELF
In an 1847 notebook Walt Whitman, then about twenty-eight years
old, recorded a short fantasy concerning food. “I am hungry and with
my last dime get me some meat and bread, and have appetite enough
to relish it all.—But then like a phantom at my side suddenly appears
a starved face, either human or brute, uttering not a word. Now do I
talk of mine and his?— Has my heart no more passion than a squid
or clam shell has?”
But in truth he feels no desire to share his meal. He’s hungry. No
law  forbids  a  man  to  feed  his  stomach.  “What  is  this  then  that
balances itself upon my lips and wrestles as with the knuckles of God
for every bite I put between them, and if my belly is victor … follows
the innocent food down my throat and turns it to >re and lead within
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me?—And what is it  but  my soul that hisses like  an  angry snake,
Fool? will you stuff your greed and starve me?”
I am reminded of the story of Saint Martin of Tours, one of the
earliest saints of the Western Church. Martin had a vision as a young
soldier serving in the Roman army. Having torn his cloak in half to
cover a naked beggar, he saw, the following night, an image of Christ
wrapped in the garment he had given away. There are spirits that
appear as beggars in our peripheral vision@ what we bestow upon
them draws them into the foreground and Aoins them to us. “Song of
Myself,” Whitman’s greatest poem, begins with an invitation to the
“starved face” of his hunger fantasy. “Loafe with me on the grass,” he
says to his soul, “loose the stop from your throat, B … Only the lull I
like, the hum of your valvCd voice.”
Somehow—it is not recorded—he gave the soul its bread. It came
toward him as a lover then, not as a beggar or beast. It stretched him
on the grass and entered his body. Its throat opened and it began to
sing.
Whitman was born in 181D into a large family. His father appears to
have been a man of independent spirit, a devotee of Thomas Paine
and the Euaker dissenters. At one time he had been a farmer on Long
Island,  but he  soon turned his hand to carpentry after moving the
family to Brooklyn, where he  built plain houses for  working-class
families.  He  never made much money. The Whitmans moved from
house to house as each was >nished and sold to pay the mortgage.
Whitman  himself  began  to  work  when  he  was  eleven,  >rst  as  a
lawyer’s  boy,  then  as  an  apprentice  in  a  print  shop.  Like  many
printers, he developed an interest in Aournalism. In his late teens he
taught school for several years@ in the 184Fs he wrote for and edited,
with some success, newspapers in and around New York. He wrote
sentimental >ction and conventional poetry. The mystery of this life,
or at least its surprise, was that in 1855 this previously run-of-the-
mill writer came to publish Leaves of Grass, a book remarkable both
in content and in style. The turn in Whitman’s life has been eGplained
in many ways—that he was inspired by a trip to a phrenologist, that
he cribbed it all from Emerson, that he fell in love on a trip to New
Orleans, that he’d been  reading  Carlyle on heroes, that  he became
enthusiastic over a modern version of Hermes Trismegistus found in a
George Sand novel, and more. Each of these eGplanations is true to
some degree HeGcept for the New Orleans love aIairJ. After Whitman
died, a friend of his, Maurice Bucke, put forward yet another—that in
Kune of 185L, when Whitman was thirty->ve, he had an awakening, a
rebirth, a moment of “cosmic consciousness.” Whitman himself never
eGplicitly corroborated Bucke’s thesis, but he does describe such an
epiphany in Section 5 of “Song of Myself.” Having invoked his soul,
he addresses itM
I mind how once we lay such a transparent summer
morning,
How you settled your head athwart my hips and gently
turn’d over upon me,
And parted the shirt from my bosom-bone, and plunged
your tongue to my bare-stript heart,
And reach’d till you felt my beard, and reach’d till you
held my feet.
Swiftly arose and spread around  me the peace  and
knowledge that pass all the argument of the earth,
And I know that the hand of God is the promise of my
own,
And I know that the spirit of God is the brother of my
own,
And that all the men ever born are also my brothers,
and the women my sisters and lovers,
And that a kelson of the creation is love,
And limitless are leaves stiff or drooping in the fields,
And brown ants in the little wells beneath them,
And  mossy  scabs  of  the  worm  fence,  heap’d  stones,
elder, mullein and poke-weed.
It  is  of  little  account  for  the  story  I  wish  to  tell  whether  this
infusion, this lovemaking between the self and the soul, happened in
infusion, this lovemaking between the self and the soul, happened in
fact or in imagination@ either way we may begin. We have two gifts
already. The sequence  of events implies  that  Whitman  shared  the
bread with his soul, and now the soul has given him a return gift, its
tongue. Their commerce is an eGact parallel to the one I described
earlier between the Roman and his genius, an interior give-and-take
between a man and his tutelary spirit. In this case, though, the man is
a  poet and  the spirit is  a poet’s  soul. Whitman’s  account  of  their
commerce  constitutes  the  creation  myth  of  a  gifted  man.  In  the
circulation of gifts Whitman  becomes a poet, or, to put it another
way, through the completed give-and-take he enters a way of being, a
state, in which an ongoing commerce of gifts is constantly available
to him.
Whitman’s  hunger  fantasy  diIers  from  all  later  accounts  of  his
intercourse with the soul in its underlying tension. And one of the
>rst  things we can say about the gifted state  which  his epiphany
initiates is that this tension, the “talk of mine and his,” falls away. As
gift eGchange is an erotic commerce, Aoining self and other, so the
gifted state is an erotic stateM in it we are sensible of, and participate
in,  the  underlying  unity  of  things.  Readers  are  usually  struck  by
Whitman’s bolder, more abstract assertions of unity—“I am not the
poet  of  goodness  only,  B  I  do  not  decline  to  be  the  poet  of
wickedness also”— but the real substance of the state Whitman has
entered lies in the range of his attention and affectionsM
I … do not call the tortoise unworthy because she is
not something else,
And the Aay in the woods never studied the gamut, yet
trills pretty well to me,
And the look of the bay mare shames silliness out of
me.
One  of  the  eIects  of  reading  Whitman’s  famous  catalogs  is  to
induce his own equanimity in the reader. Each element of creation
seems equally fascinating. The  poet’s eye  focuses with unquali>ed
attention  on  such  a  wide  range  of  creation  that  our  sense  of
discrimination soon withdraws for lack of use, and that part of us
discrimination soon withdraws for lack of use, and that part of us
which can sense the underlying coherence comes forwardM
The  carpenter  dresses  his  plank,  the  tongue  of  his
foreplane whistles its wild ascending lisp,
The married and unmarried children ride home to their
Thanksgiving dinner,
The pilot seizes the king-pin, he heaves down with a
strong arm,
The mate stands braced in the whale-boat, lance and
harpoon are ready …
The spinning-girl retreats and advances to the hum of
the big wheel,
The farmer stops by the bars as he walks on a First-day
loafe and looks at the oats and rye,
The lunatic is carried at last to the asylum a confirm’d
case,
HHe will never sleep any more as he did in the cot in
his
mother’s bed-roomJ …
Whitman  puts  hierarchy  to  sleep.  He  attends  to  life  wherever  it
moves. He would be useless in that ethic’s-class dilemma mentioned
earlier in this bookM deciding which member of the family to throw
from the sinking lifeboat. All things carry equivalent worth simply by
virtue of their eGistence, be they presidents or beetles rolling balls of
dung. The contending and reckoning under which most of us suIer
most of the time—in which this thing or that thing is suNcient or
insuNcient, this lover, that lover, this wine, that movie, this pair of
pants—is laid aside. You may relaG,
The moth and the fish-eggs are in their place,
The bright suns I see and the dark suns I cannot see are
in their place,
The palpable is in its place and the impalpable is in its
place.
Having fallen into this state, Whitman resists being drawn back into
that part of the mind which reckons value or splits things apart. He
refuses commerce with what we might call “the brain that divides” or
with  any spirit  which  might divorce him  from  his newly wedded
soul,  or  which  might—to  >ll  out  the  list  with  Whitman’s  typical
unities—divide men from women, human beings from animals, the
rich from the poor, the smart from the dumb, or the present from the
past and the future. In  a striking passage  toward the beginning of
“Song  of  Myself,”  Whitman  declares  his  satisfaction  with  his
awakening and asks rhetoricallyM
As the hugging  and loving bed-fellow sleeps  at my
side
through the night, and withdraws at the peep of the
day with stealthy tread,
Leaving  me  baskets  cover’d  with  white  towels
swelling
the house with their plenty,
Shall I postpone my acceptation and realization and
scream at my eyes,
That they turn from gazing after and down the road,
And forthwith cipher and show me to a cent,
EGactly the value of one and eGactly the value of two,
and which is ahead?
In the >rst edition of the poem it is God who shares the poet’s bed
and  leaves  the  baskets  of  rising  dough.  In  an  early  notebook,
Whitman,  thinking  of  various  heroes  HHomer,  Columbus,
WashingtonJ, writes that “after none of them … does my stomach say
enough and satis>ed.—EGcept Christ@ he alone brings the perfumed
bread, ever vivifying to me, ever fresh and plenty, ever welcome and
to spare.” Each of these breads, like that of the hunger fantasy, is a
gift Hfrom the god-lover, to the soulJ, and Whitman senses he would
lose that gift were he to “turn from gazing after” his lover and reckon
its value or peek to see if the baskets hold whole wheat or rye.
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