“The talkers … talking the talk of the beginning and the end”
cannot do it@ only soul, imagination, muse, genius can do it.
Q When I speak of celebration, I do not mean that all our art
must be a cheery aNrmation. To utter sorrow and loss is also a
responsive  speech,  and  a  form  of  celebration.  I  use  the  term
broadly,  of  course,  as  when  we  speak  of  “celebrating”  the
anniversary of someone’s death. “Sadness, in order to sing, B Will
have  to  drink  black  water,”  says  the  Spanish  poet  KosC  Luis
Hidalgo. No one welcomes the black water of grief, but it too,
when it comes, may be accepted and articulated. Spoken sorrow
— or  despair,  or longing—descries the  shape  of the  lost. We
keep alive through speech the spirit of what we do not have@ we
survive, spiritually, by uttering the names of the dead and the
names of what we need but cannot >nd. HThere is little of this in
Whitman, by the way. Only in Calamus and in some of the old-
age poems do we feel him trying to name what he could not
>nd. He is primarily a poet of praise, “I keep no account with
lamentation,” he wrote early on. By that same token, however,
some  of his sorrow remained mute  and  some of his  intensity
never came to lifeJ.
Y In an account of a center serving the Kewish elderly in
California,  the  anthropologist  Barbara  MyerhoI  oIers  the
following observation about storytelling@ “Stories are a renewal
of the word, made alive by being spoken, passed from one to
another, released from considerations of correctness and law …
Rabbi Nechman of Bratzlav ordered that all written records of his
teachings be destroyed. His words must be passed from mouth to
mouth, learned by and in heart. ZMy words have no clothes,’ he
said. ZWhen one  speaks to one’s fellows, there arises a simple
light and a returning light.’”
The oral tradition—stories, songs, poems passed from mouth to
mouth— keeps the gift of speech alive. The poet Gary Snyder,
asked in an interview why the oral tradition is so weak in the
Snited  States,  answeredM  “Because  of  the  stress  on  individual
names and the emphasis on keeping a teGt pure.”
Each of these preoccupations—the one a concern of the market,
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Each of these preoccupations—the one a concern of the market,
the other a concern of the academy—treats our art as proprietary
works, not gifts.
Q This is one reason we cannot read an artist’s work by his life.
We learn something when we read the life, of course, but the
true artist leaves us with the uncanny sense that the eGperience
fails to eGplain the creation.
Q As it is, for eGample, in Mao Tse-tung’s political aesthetic
where  “work  in  literature  and  art…  is  subordinated  to  the
revolutionary tasks set by the Party…”
Q Kustin Oaplan, Whitman’s most recent biographer, says that
Whitman’s symptoms suggest severe hypertension and, perhaps,
mercury poisoning from overdoses of calomel.
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Ezra Pound and
the Fate of
Vegetable Money
I • Scattered Light
“The images of the gods,” wrote Ezra Pound, “… move the soul to
contemplation and preserve the tradition of the undivided light.” But
those who turn to face either the poetry or the political economy of
Ezra Pound will -nd no such light to guide them there. Something
has scattered it in all directions, and it is this scattering to which we
shall have to address ourselves if we are to spea. of Pound.
Born in /001, seven years before 2hitman died, Pound grew up in
the vicinity of Philadelphia, where his father was an assayer at the
3.S. Mint. He attended the 3niversity of Pennsylvania and, brie4y,
Hamilton  College  in  upstate  New  5or..  After  graduation,  Pound
taught at 2abash College in Indiana, but not for long6 his landlady
one morning discovered an “actress” in his rooms and reported the
discovery to the college authorities. They suggested that he marry the
girl or leave. He left. He left the country, in fact, and but for two brief
visits did not return until the end of the Second 2orld 2ar, when the
3.S.  government  4ew  him  home  to  charge  him  with  treason  for
having ta.en the side, vocally, of the A7is powers during the war.
8uring the course of his long career 9he did not die until /:;<=
Ezra Pound came to promulgate an elaborate economic theory and to
write, among many other things, an eight hundred>page se?uence of
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poems, the Cantos. In order to describe the wor. and fate of this poet
we  could  tell either of these stories,  the one about art or the one
about politics. It is the politics that will receive most of our attention
here,  but  by  that  emphasis  we  shall  not  be  slighting  the  poetry
entirely, for in telling one story we will be giving at least an outline
of the other. They have the same plot, it seems to me6 the playing out
of  an  opposition  in  Pound@s own  temperament between forces  of
fertility  and  forces  of  order,  or,  to  use  slightly  diAerent  terms,
between  two  powers  of  the  soul,  imagination  and  will.  Several
people have made this point, but I thin. Clar. Emery was the -rst,
putting it in the language that Pound himself might have used6 “Bne
of the tensions Cin the CantosD … is the eAort to bring together the
Eleusinian  9or  8ionysian=  concept  of  natural  fecundity  and  the
Confucian  concept  of  human  order  …  2ithout  Eleusinian  energy
civilizations  would  not  rise,  without  Eungian  order  they dissipate
themselves.  Civilization occurs  and  maintains  itself  when  the  two
forcesFthe striving and the orderingFapproach e?uipoise.”
“Before sewing one must cut,” the proverb says, and to begin our
tale we must  cut  the  pattern  of  these  two  forces,  beginning  with
Eleusinian fecundity.
Pound referred broadly to all polytheistic religions as “pagan,” and
when he spea.s of them he tends to spea. of mystery, fertility, and
procreation. His /:G: statement, “Religio,” reads6
Paganism included a certain attitude toward, a certain
understanding of, coitus, which is the mysterium.
The  other  rites are  the festivals of  fecundity  of the
grain  and  the  sun  festivals, without revival  of  which
religion can not return to the hearts of the people.
A decade earlier he had written that “at the root of any mystery” lies
what we now call “consciousness of the unity of nature.” The point is
simple6 nature@s fecundity depends upon its unity, and we shall not
long enHoy the fruits of that fecundity if we cannot perceive the unity.
The  rituals  of  ancient  mysteries  were  directed  toward  the
apprehension 9and therefore the preservation= of this unity.
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Pound  is  after  something  even broader than  the  fertility  of  the
crops when he spea.s of mystery, however. In a prose te7t he once
described how a man can become “suddenly conscious of the reality
of the nous, of mind, apart from any man@s individual mind, of the
sea  crystalline  and  enduring,  of  the  bright  …  molten  glass  that
envelops  us,  full  of  light.”  2hen  Pound  spea.s  of  Eleusinian
mysteries, he is  spea.ing not  only  of the  wheat  whose  recurrence
bespea.s the fecundity of nature but also of this light that bespea.s
the  fecundity  of  the  mind.  Twitted  once  by  Eliot  to  reveal  his
religious  beliefs,  Pound  9after  sending  us  to  Confucius  and  Bvid=
wrote6 “I believe that a light from Eleusis persisted throughout the
middle ages and set beauty in the song of Provence and of Italy.” This
“undivided light” occasions beauty in art, and vice versaF that is,
beauty in  art sets, or awa.ens, the  .nowledge of this  light  in the
mind of man.
Bver and over in essays and in the Cantos, Pound tries to ma.e it
clear that fecundity can be destroyed by any dividing or splitting of
the unityI in art and spiritual life the destructive force is a certain
.ind of abstraction.
2e -nd two forces in history6 one that divides … and
one that contemplates the unity of the mystery … There
is  the  force  that  destroys  every  clearly  delineated
symbol,  dragging  man  into  a  maze  of  abstract
arguments, destroying not one but every religion.
Before we go any  further,  I want to  point  out  that  this line of
thought is of a piece with the central tenets of Imagism, that literary
movement to which Pound@s name will be forever lin.ed. “Jo in fear
of  abstractions”  was  the  cardinal  Imagist  inHunction  according  to
Pound@s own /:/G manifesto. “8on@t use such an e7pression as Kdim
lands of peace.@ It dulls the image. It mi7es an abstraction with the
concrete.”  Pound  was  drawn  to  the  study  of  Chinese  written
characters  partly  because they are imageLwriting,  concrete  speech.
Pictograms “ChaveD to stay poetic,” he says, because their form itself
prohibits  the  “maze”  of  abstractions  that  destroy  the  unity.  He
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prohibits  the  “maze”  of  abstractions  that  destroy  the  unity.  He
e7plains in the ABC of Reading6
In Europe, if you as. a man to de-ne anything, his
de-nition always moves away  from the  simple things
that  he  .nows  perfectly  well,  it  recedes  into  an
un.nown  region,  that  is  a  region  of  remoter  and
progressively remoter abstractions.
Thus  if  you  as.  him  what  red  is,  he  says  it  is  a
If you as. him what a colour is, he tells you it is a
vibration or  a refraction  of light, or a division of the
And if you as. him what vibration is, he tells you it is
a mode of energy, or something of that sort, until you
arrive at a modality of being, or nonLbeing, or at any
rate  you  get  in  beyond  your  depth,  and  beyond  his
depth …
But when  the Chinaman wanted  to ma.e a picture
of… a general idea, how did he go about itM He is to
de-ne red.  How  can he  do  it in  a  picture  that  isn@t
painted in red paintM
He puts … together the abbreviated pictures of
Ezra Pound was essentially a religious poet. His  cautions against
abstraction in art serve the spiritual ends of the wor.I they are not
merely advice on style. An Italian country priest once turned a corner
of the temple of St. Francis in RiminiFthe temple erected by that
hero of the Cantos, Sigismondo MalatestaFto find the poet bowing to
the stone elephants carved in the side of the building rather than to
the “altar furniture.” Pound was an idolater in the old sense6 he put
himself in the service of images. Bne of the most remar.able things
about the Cantos is Pound@s ability to convey a sense of the undivided
light in concrete speech6
rain beat as with colour of feldspar
in the gloom, the gold gathers the light against it
with a s.y wet as ocean N flowing with li?uid slate
Such light is in seaLcaves
e la bella Ciprigna
where copper throws bac. the 4ame from pinned eyes,
the flames rise to fade in green air.
And in old age6
2hen one@s friends hate each other
how can there be peace in the worldM
Their asperities diverted me in my green time.
A blown hus. that is finished
but the light sings eternal
a pale flare over marshes
where the salt hay whispers to tide@s change …
2hile teaching in Indiana, long before he had discovered Chinese
written characters, Pound wrote to 2illiam Carlos 2illiams6 “I am
interested  in art  and ecstasy,  ecstasy which I would  de-ne as  the
sensation of the soul in ascent, art as the e7pression and sole means
… of  passing on that ecstasy to others.” In an essay  on the  art of
-ction Flannery B@Connor once wrote that “the world of the -ction
writer is full of matter”I -ction is an “incarnational art,” she says, full
of “those concrete details of life that ma.e actual the mystery of our
position  on  earth.”  I  imagine  Pound  would  have  broadened  the
stro.e6 all art is incarnational, full of matter, and for the same reason,
to ma.e actual the mystery. Pound is right6 some .nowledge cannot
survive abstraction, and to preserve this .nowledge we must have art.
survive abstraction, and to preserve this .nowledge we must have art.
The li?uid light, the nous, the fecundity of nature, the feeling of the
soul in ascentFonly the imagination can articulate our apprehension
of these things, and the imagination spea.s to us in images.
Confucius 9or Eung Fu Tseu, as Pound usually has it= -rst appears in
Canto /G. For the ?uestion of “Eungian order” the important lines are
And Eung said, and wrote on the bo leaves6
If a man have not order within him He can not spread
order about himI
And if a man have not order within him
His family will not act with due orderI
And if the prince have not order within him He can not
put order in his dominions.
“The  principle  of  good  is  enunciated  by  Confucius,”  Pound  had
e7plained in his magazine, The E7ile. “It consists in establishing order
within oneself. This order or harmony spreads by a sort of contagion
without speci-c eAort. The principle of evil consists in messing into
other people@s affairs.”
Clar.  Emery  spea.s  of  a  “tension”  in  the Cantos  between
Eleusinian fecundity  and  Confucian  order, but  I  am not  sure  it  is
immediately apparent why any such tension should e7ist. Fecundity
is not without order. Brder inheres in all that is fertile in nature, and
the li?uid light of the nous, Pound tells us, induces order in those
who perceive it.
This li?uid is certainlya
property of the mind
nec accidens est but an element
in the mind@s ma.eLup …
Hast Oou seen the rose in the steel dust
9or  swansdown  everM=  so  light  is  the  urging,  so
the dar.
the dar.
petals of iron we who have passed over Lethe.
In art  and  in human  aAairs  there is a  force corresponding to  that
which has given swansdown its beauty, and that force is virtP 9“in the
light  of  light  is  the virtP,”  says  the  same  Canto=.  Qust  as
electromagnetism  induces  order  in  a  pile  of  iron  -lings,  so virtP
induces order in the wor.s of man. And li.e the magnet, or so the
image  leads  us  to  believe,  this virtP  creates  order  by its presence
alone, “by a sort of contagion without specific effort.”
At this point, however, we come to a slight disparity in Pound@s
idea  of  order.  There  is  a  strange  phrase  in  his  prose  writingsF
strange, at least, if we set it beside this other one about “contagion”F
and that phrase is “the will toward order.” VirtP is not the same thing
as willpower, but for Pound it is the will that directs the force of
virtP and in the last analysis, therefore, it is the will that is the agent
of order. In the conte7t from which I have ta.en the phrase, “the will
toward order” refers to social order and to the men through whose
will societies  have developed and maintained their  structures.  But
willpower plays a role in Pound@s aesthetic as well6 “The greater the
artist the more permanent his creation, and this is a matter of 2ILL,”
he writes, a sentence that belongs beside Clar. Emery@s e7plication6
“2ithout  Eleusinian  energy  civilizations  would  not  rise,  without
Eungian  order  they dissipate  themselves.” I am  not,  at  this point,
trying to address the validity of these ideas. I am only trying to point
out that, for Pound, Confucian order is associated with two things,
willpower and durability. The will is the agent of the forces of order,
and durability is the conse?uence of its agency.
2e shall have more to say of political will in a later section of this
chapterI at this point I want to oAer a few remar.s on the role of
willpower in art. There are at least two phases in the completion of a
wor. of art, one in which the will is suspended and another in which
it is active. The suspension is primary. It is when the will is slac. that
we feel moved or we are struc. by an event, intuition, or image. The
materia must begin to 4ow before it can be wor.ed, and not only is
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