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Television and Internet in the
Construction of identity
Imma Tubella
Introduction 
The world of communications has changed radically due to the
development of digital technologies. The multiplicity of Television
channels and Internet and the access to information in all its formats
from around the world has had a strong impact on traditional media
and, at the same time, as Thompson (1997) points out, digital tech-
nologies have transformed the spatial and temporal organization of
social life, creating new forms of action and interaction, new kinds of
social relationship and new ways of relating to others and to oneself. 
The new forms of social interaction allowed by Internet oblige us
to reconsider the meaning of concepts as community or identity. The
big impact of Internet on the expression and perception of social iden-
tities is relatively clear: it spans cultural spheres and geographical
boundaries and allows communication from many to many. The real
difference between the Internet and all preceding media forms is the
role it gives to people: millions connected in many to many relation-
ships and interactions. In Internet, common space is a direct result of
synergy and connectivity. 
One of the most important factors for the development of collec-
tive identity is and has been communication. If we understand the
concept identity not as a given reality but as a work in progress, we
will appreciate the important role of communication as the cement of
its building process.
There are two types of identity building which are relevant here:
individual identity understood as the sense of oneself as an individual
endowed with certain characteristics and potentialities, and collective
identity, understood as a sense of oneself as a member of a social
group. It is a sense of belonging, a sense of being part of a collectivity.
Chapter 10
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Both the sense of oneself and the sense of belonging are shaped by
the values beliefs and forms of behaving transmitted from the past, but
also highly influenced by symbolic materials transmitted by media. In
this sense, some authors refer to media as substitutes of tradition. 
Giddens (1991) tries to understand the persistence of national iden-
tities and propose to be considered by analyzing how citizenship is
created and recreated in local situations in the context of the everyday
uses and production of culture. During many years, Television has
taken the place of vernacular literatures in the construction of a com-
mon imaginary and complicity.
My principal concern in this chapter is that while traditional media,
in special television, play an enormous role in the construction of col-
lective identity, Internet influences the construction of individual
identity, as individuals increasingly rely on their own resources to con-
struct a coherent identity for themselves in an open process of self for-
mation as a symbolic project through the utilization of symbolic
materials available to them. This is an open process that will change
overtime as people adapt new symbolic materials. This is a relatively
easy process for individuals but much more difficult for collectivities
who have tendencies to remain fixed in their traditional values.
The difference resides in the fact that the use of television in the
construction identity is vertical, from one to many and opposite, the
use of Internet in this process of self formation depends of the will of
each individual. It is a horizontal use, from many to many.
The narrative of self identity, individual or collective, is continually
modified in the process of retelling. The main issue here is to know
who the teller is, especially in the case of collectivities. If we think that
media in part are the teller, we will understand the importance they
have in the process of self formation. 
Individuals have gradually more access to what Thompson (1997)
describes as non-local knowledge. It is interesting to point out the
process of appropriation, because non-local knowledge is always
appropriated by individuals in specific locations. The case of Dallasis
a very interesting one. In Catalonia, Dallashas been a powerful tool
for the normalization of Catalan language. I will return to this issue
when analyzing the Catalan situation in terms of the role of media in
the construction of Catalan identity. Now, children in Catalonia play
258
The Network Society
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in Catalan because they watch Chin Chanin Catalan. In my childhood,
I used to play in Spanish when I was acting as a teacher, as a shopper
or as a seller. I only used to speak in Catalan when I acted as a mother.
Then, Catalan was forbidden, even for Hollywood actors.
My point of view is that the process of self formation as individuals
and as collectivities becomes increasingly dependent on access to medi-
ated forms of communication. How do Information Technologies, and
specifically Internet, affect individuals and communities? What consti-
tutes a community in the world of electronic mediation? What are the
essential ingredients? Who are the new mediating forces? 
As professor Cole writes in the introduction of his last version of
the World Internet Project
1
, a lot of academic studies have examined
the impact of television on viewers’ lives, but researchers now realize
that we missed a golden opportunity by not looking at individuals and
their behavior prior to their acquisition of television sets and going
back to the same people year after year to see how exposure to the
medium changed them and at the same time, I would add, society. In
Catalonia we don’t have a panel, we just have an important research
program about the transformation of individuals and society due to
the impact of Internet
2
, but we have some empirical data that can help
our attempt to answer these questions.
In our research in Catalonia we assume that network society is not
just the result of the impact of information technologies on social
structures, but a new social form using communication as one of the
central factors defining it, and becoming the emblematic figure of our
current society. It is because of this that the study of the use of the
communications media is essential to understand the transformation
of social life and the creation of new forms of exercising power disas-
sociated from the fact of sharing a common space. However, study of
the practices that include Internet use and how this use has modified
them, if it has, gives us elements of empirical analysis that help us to
situate the levels of interaction and connectivity of Catalan society. On
the other hand, questions such as communication practices in relation
to the use of language, or to construction of meaning and, therefore,
of identity, are also important parts of our analysis.
Television and Internet in the Construction of identity
259
http:// www.digitalfuture.org
Projecte Internet Catalunya: http://www.uoc.edu/in3/pic/eng/pic1.html
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The Catalan case
In Catalonia, collective identity is central to the political debate.
On the other hand, radio and television have been key institutions
through which listeners and viewers have come to imagine themselves
as members of the national community. It is not strange that the very
first law approved by the Parliament of Catalonia in 1982 just as
democracy was being recovered was the Law for the Creation of the
Catalan Broadcasting Corporation with the purpose of linguistic, cul-
tural and national normalization.
Catalan Television (TVC) began broadcasting on September 11,
1983, some months before Basque Television did as well, breaking the
monopoly of television in Spain and, therefore, the centralist Spanish
discourse. By 1990, eleven autonomous broadcasting organizations
had been approved, seven of which had already begun broadcasting 
on a daily basis, in an outlaw situation due to problems with the
Spanish State.
What did cultural normalization mean at this moment and in this
context? In 1975, data from the official census say that only 60% of
people living in Catalonia could speak Catalan. In 1986, two years
after the creation of Catalan Television, the census says that 64,2%
could speak it; and in 1995, this percentage was 79,8%. In our
research we observe that Catalan knowledge is currently almost uni-
versal, reaching a 97,7%. If we look at Catalan Television audiences in
programs like Dallasor football in 1984 and 1985 we observe that a
big amount of people watching these programs in Catalan were
Spanish speakers who couldn’t speak Catalan language. The growth in
this knowledge is impressive in relation with the delay to reach it. In
this way some linguists
3
speak of it as a cultural revolution.
Catalonia is a nation that has always cultivated a strong desire to
express and strengthen its identity on both cultural and national levels.
From a Catalan point of view, cultural identity is not just a different lan-
guage but a set of habits, traditions, values, beliefs, and ways of living,
thinking and behaving, in other words, a certain style of life. In this
sense, media play a very important role as an operational instrument.
260
The Network Society
Francesc Vallverdú, El català estàndard als mitjans audiovisuals, CCRTV, April 1996
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In the field of communication practices in Catalan society, our
Project Internet Catalunya of 2002 ratifies a well-known fact: the most
frequent daily practice is watching television (90.8%). What is perhaps
not so commonly known, and which we have considered to be a com-
munication practice, is that the second most common use of daily time
is speaking with people at home, playing with children or similar activi-
ties (80.8%). Listening to the radio occupies the third place (64.3%),
followed by listening to music (57.6%). Press and magazines occupy the
sixth place (45.7%). In 2002, Internet was used in Catalonia by 34,6%
of the population. Currently, this percentage has grown to 39,7%.
4
The communication practice most affected by Internet use in 2002
and certainly now is television. A 16.6% of people watched less televi-
sion since they were connected to the Internet. Of this 16.6%, 61.7%
were under 30 years old. 
In a research done a year later in Portugal by the Centro de
Investigaçao e Estudos de Sociologia in which our questionnaire
5
was
partly used, we can see that the situation was quite different. There
was almost no difference between users and non users in their daily
use of TV (98,9% and 99,4%, respectively)
6
. At this time, we were
thinking about the possibility of networking Portugal and Catalonia to
evaluate,  in  a  comparative  level, transformation in media use.
Unfortunately, we didn’t have the opportunity to pursue this in depth.
Maybe some day we will be able to do it. 
In the United States, the same year, users began to report spending
less time with TV, newspapers and magazines (about 45 to 60’ a week
less than nonusers. Some users reported spending more time with on-
line newspapers
7
. In 2005, the biggest gap in media use between users
and non-users continues to be the amount of time they watch televi-
sion. In 2004, internet users watched about 4,6 hours of television less
per week than non-users.
8
The majority of those who watch television
Television and Internet in the Construction of identity
261
IDESCAT 2004
da Costa, A.F.; Cardoso, G.; Gomes, MdoC; Conceiçao, CP (2003), A Sociedade em Rede
em Portugal, Lisboa, ISCTE
Although in terms of time spent on each activity we find considerable differences of up to
more than 40 minutes less television viewing among internet users in Portugal.
The digital future report, www.digitalcenter.org
op. cit
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every day are Internet non-users while, in contrast, the majority of
those who watch it weekly are users and 40% of those who never
watch it are also users.
Nevertheless in Catalonia, television is still the reference media for
information (74.6%). This percentage in Portugal is 97,8%. For local
events the second most frequent method is personal communication.
In Portugal, we observe the same situation but, even if personal com-
munication occupies the second place, the distance between Television
(99,3%) and “speaking with family, friends and other people” (84,0%)
is higher than in Catalonia.
In contrast, in 2002, Internet was used as an information source by
just 1% of the Catalan population and only to find out about interna-
tional events. General population mainly trusted radio, while Internet
users trusted printed media.
As far as language related to communication practices is concerned,
Spanish dominates the printed media, far ahead of Catalan. On televi-
sion, in contrast, both languages are almost even, with 47,6% of the
population watching television in Catalan.
In Internet the dominant language is Spanish. On one hand, this is
due to a question of the amount of contents in this language, yet on
the other hand, to a question of choice.
In general, among Internet users, 89% do not habitually use
English, 53,7% do not habitually use Catalan and 20,5% do not habit-
ually use Spanish.
The next practice that has very slightly diminished is watching videos
or DVDs, followed by reading books and listening to the radio. It is
always the youngest group that has the highest tendency to migrate
towards the Internet. In contrast, the communication practice that has
increased most is listening to music (5%), possibly due to the Napster
phenomenon, followed by playing computer or console games.
In short, Catalan population had and still has two main communi-
cation practices: watching television and talking to people in their
immediate environment, specifically within the family environment,
corresponding, as we shall see, with the dominant, overall major feel-
ing of identification, the family.
262
The Network Society
In the 20th century, “home” has been a breathing space from work
and public life, a place where one can pull back from the world, enjoy
one’s personal privacy, build familial relations and individual objec-
tives. Increasingly, however, people are able to work, learn, shop, par-
ticipate in civic events and campaigns and even vote from home. The
separation of work and leisure evaporates and the meaning of privacy,
home and community is changing significantly.
Therefore, television is still the reference communication medium,
yet in contrast, people trust radio more. From the point of view of
consumer confidence, radio occupies the first place as 29.6% trust it
more, compared to 25.8% who have more confidence in the printed
press and 20.8% who trust television. If we analyze consumer confi-
dence levels in the Internet, we see that those who trust it a lot are
mainly users (89.3%), although 67% of those who say they trust it
very little are also users.
Identity and communication are language, but so are emotion, sen-
timent and individual and collective representation. In this sense,
Catalonia, in spite of the great leap forward that Catalan Television
represents, has a serious control deficit in its own representation. In
the process of construction of meaning, or of a certain creation of col-
lective consensus, we should ask what the role of communications
media should be and, specifically, that of Internet as a tool for social
and collective cohesion, because identity is a source of meaning and
sensibility, but it is also shared sensibility, and the communications
media are the creators of sensibility.
As important as History itself is the history that the community is
able to explain to its fellow members, the history of myths and beliefs
created as an element of cohesion. If this statement is correct, we
should agree with the importance and the influence of the communi-
cations media in the construction of a common discourse and collec-
tive representation.
Finally, a key question for our research is, what role does Internet
use or non-use play in building Catalan identity? Because if identity is
a network of interactions where the true importance lays not in simple
existence but in transformation, in representation and construction of
meaning, in difference and not in negation, and if collective identity is
furthermore the capacity to communicate, what role does Internet
Television and Internet in the Construction of identity
263
play in the transformation of this identity? Is it simply a transmission
tool in which the only significant factor is the level of use, or does it in
some way conform to a differential model? What relationship is there,
if any, between population profiles, identity practices and Internet
uses? What shared values are there between elements of dominant
identification, identity characteristics and the values of the new social
structure based around the web, such as individual freedom or open
communication?
Building Catalan identity in the network society
In our research in 2002 we arrived to an initial conclusion: the per-
spective of identification, the traditional referents for identity con-
struction such as language, culture or one’s country change and we
find new dominant identification referents such as the family or the
individual, which are also basic elements of collective identity con-
struction and key aspects for cohesion in a network society. 
A key differential factor in Catalonia as a network society could be
the search for a collective, complex strategy of adaptation to the
change produced by the characteristic phenomena of economic, cul-
tural, social, demographic, political and, in general, structural global-
ization. If this has a social visibility, it could constitute a powerful
construction element for meaning and representation of collective
will. That is, to go from a differentiated project of unity, natural to a
resistance identity needing the element of dominion to construct a
meaning and aspects such as language, territory or history on which to
support itself, a network node with its own personality and will to
exist, a new definition is needed. Our data show us that the period of
resistance identity was overcome because there are certain basic
aspects of what we could call “being Catalan,” the most significant of
which is language, which has been normalized. In this scenario, it is
normal for resistance to tend to dissipate. 
In contrast, elements that generally are not considered in tradi-
tional identity constructions like projects for personal autonomy have,
in Catalonia, a positive association to construction of identity.
If, as we have seen, one of the clearest differential factors in
Catalonia, today, is language, and a second differential factor is level
of personal autonomy, the possibility opens before us for construction
264
The Network Society
of a project identity going beyond the traditional elements of identity
construction and one that integrates others that are much more in
agreement with the economic, social and political structure of the
information society.
In summary, then, one of the basic ideas emerging from our
research, clearly demonstrable in empirical terms, is that once we have
analyzed the different dimensions of the projects for personal auton-
omy, we have verified that on one hand, the more autonomous people
are, the more Catalan identity they have and, on the other hand, the
more autonomous people are, the more they use the Internet and with
more intensity.
If we demonstrate that the Internet is a clear agent for construction
of personal autonomy and that for cultural reasons, the younger the
population, the more they use it, we could conclude that, although in
Catalan identity practice, age works in contra, when a project for per-
sonal autonomy exists alongside Internet use, identity practice is
strengthened in general, but specifically among the young.
This also confirms our hypotheses about the importance of per-
sonal will in identity construction that has materialized in a project,
the reflection of a collective strategy we discussed above, and which
we have also called project identity. Project identity can be built not
on the basis of difference, but on a basis of shared beliefs and values,
or on personalized patterns of behavior.
Television is a territorial medium, broadcasting in the same space at
the same time. Internet is not. The territory of Internet is the lan-
guage you know, the language you are able to understand. Let’s
remind here that in Catalonia 89% of Internet users never use English
in the net, 53,7% never use Catalan and 20,5% never use Spanish.
That gives us a first picture of the Internet territory for Catalan users.
Perhaps the main contribution of Internet in the construction and
reconstruction of identity and community is the break down of the old
idea of a territorial based community and belonging. Today territory
is still relevant but there are other important factors to be considered,
for instance, connectiveness and cooperation.
Television, a mass medium, has been a space of influence but by
definition, vertical and passive: one to many. Internet, a many to many
Television and Internet in the Construction of identity
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