medium is horizontal, a space of participation, a space of connection.
Increasingly we must think in terms of spaces of transmission.
Could we affirm that we are in a transition time from collective
identity to cooperative identity, from passive identity depending on
third parties to active identity building processes depending just on a
one self project? What it seems clear is that identities are constituted
within a system of social relations and require the reciprocal recogni-
tion of others. If this is true we can say that Internet facilitates the
recognition because facilitates a bidirectional communication. Today,
identity is not only influenced by what you see but by how you look.
The creation of new social and politico-economical geographies
requires new strategies of community self conceptualization and iden-
tity. In modern societies, much of this sense of shared identity is com-
municated through media technologies. These technologies help to
transmit shared symbolic forms, a sense of group culture and, at the
end, to foster what de Tocqueville called “Fellow feeling, Renan com-
mandership and Anderson deep horizontal commandership. Some
authors claim that modern societies are defined by the degree to
which the transmission of fellow feeling to symbolic forms is no
longer restricted to contexts to face to face interaction. Other authors,
such as Robert Putman, think in terms of social capital as features of
social life—networks, norms and trust—that enable participants to act
together more effectively to pursue shared objectives that permit
cooperation among them.
We observe important differences between project identities, with
clearly defined shared objectives involved in the horizontally member-
ship building and the legitimating identities using vertical authority.
The study of the maintenance of identity in diasporas and the cultiva-
tion of a virtual home, using Internet and being connected with the
motherland and with fellows on the world, is a good example of hori-
zontal community building.
How does the cultural use of Information Technologies differ from
the cultural use of Television? I don’t have still empirical evidence of it
I hope that my research in progress about the time management of the
population concerning the use of media and information technologies
in general is going to illuminate my way. 
266
The Network Society
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Currently, I can affirm that the use of Information Technologies in
Catalonia is transforming the construction of identity from a concept
of given destiny where television has played an important role as a
tool of cohesion and representation, to a much more dynamic concept
involving collective and cooperative action, where the role of Internet,
mobile phones, and Information Technologies in general is central.
We are just at the starting point of a two years research program
about transformations of media in Catalonia because of the impact of
Information Technologies. At the same time, we will analyze the
transformation of identity building because of this new influence. We
will be able to compare the central role of Television on this construc-
tion during the last twenty years and observe what happens now with
young people migrating to Internet. We hope to go deep in our data
from our first research and to proof the use of Internet as an empow-
erment tool connected with the birth of a new kind of identity con-
struction based in the individual will and in the capacity to formulate
projects, not just to resist but to cooperate.
References
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Television and Internet in the Construction of identity
267
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268
The Network Society
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Geeks, Bureaucrats and Cowboys:
Deploying Internet Infrastructure,
the Wireless Way
François Bar and Hernan Galperin
Introduction
The deployment of communication infrastructure has traditionally
been associated with big investment programs undertaken by large
entities such as telecommunications operators and government agen-
cies. The reason is quite simple: only these entities were able to amass
the  sizeable  capital  and  attain  the  necessary  economies  of  scale
involved in deploying wired networks. However, three parallel trends
are converging to permit departure from that tradition: the emer-
gence of more flexible spectrum policies, which has removed regula-
tory barriers to entry; the advent of new wireless technologies, which
has fundamentally changed the cost equation in favour of wireless
solutions; and the entrance of many small business and non-profit
actors eager to play new roles in the creation and management of
wireless communication networks.
While advances in wireless technologies have significantly reduced
the deployment costs for communications infrastructure, their trans-
formative impact on the architecture and control of communication
networks is often overlooked. Because wireless technologies are not
subject to the same economies of scale as traditional wireline tech-
nologies, they allow end-users—often acting collectively through
cooperatives and other local institutions—to deploy and manage sys-
tems themselves in ways not previously possible.
This in turn pushes the boundary that divides control between
users and providers much deeper into the network, opening the possi-
bility of a radically decentralized approach to system expansion, based
on the integration of local wireless networks built and managed by
Chapter 11
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users. While most of today’s networks continue to be built by large
organizations, the evidence increasingly points to a potentially disrup-
tive shift in the way wireless communication networks  are being
deployed and operated (Best, 2003; Bar and Galperin,2004).
The  tension  between  these  two  alternative  logics  of  network
deployment is well illustrated in the case of wireless Internet access
services. One the one hand, mobile telephony operators have made
considerable investments to deploy third-generation (3G) networks
that allow mobile customers to access a variety of IP-based services.
On the other, wireless enthusiasts, small entrepreneurs, and local gov-
ernments are increasingly taking advantage of a new breed of wireless
networking  technologies  to  build  wireless  local  area  networks
(WLANs), particularly in areas neglected by large operators. 3G net-
works follow the traditional model of large investments in infrastruc-
ture  equipment  for  centrally-planned  and  controlled  networks;
WLANs on the other hand consist of small investments in terminal
equipment by independent actors at the local level without coordina-
tion or a pre-conceived plan. While both are evolving in parallel (and
some argue, are complementary), the tension is evident in recent pol-
icy debates about how to allocate limited resources (notably the radio
spectrum) and the role played by local governments and cooperative
organizations in the deployment of advanced wireless networks.
The paper is organized as follows: in the first part we review the
evolution of the new breed of WLAN technologies, in particular 
Wi-Fi, and discuss its implications for the architecture and control 
of emerging wireless broadband networks. We draw on the social 
constructivist history of large technical systems and the work of eco-
nomic  historians concerned  with  the  evolution  of  technology  to
understand the largely unexpected success of Wi-Fi. Next we review
the evidence on the bottom-up deployment of wireless networks by
local actors, focusing on three types of initiatives driven by different
deployment dynamics: end-user cooperatives (affectionately referred
to as “geeks” in our title), wireless ISPs (“cowboys”), and municipal
government (“bureaucrats”). The conclusion discusses the policy and
institutional issues most likely to affect the balance between central-
ized and decentralized deployment of wireless broadband networks in
the near future.
270
The Network Society
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From the cordless Ethernet to the wireless mesh: 
The unexpected evolution of Wi-Fi
WLAN technologies refer to a broad family of non-cellular wireless
communication solutions which in practice includes most of the tech-
nologies currently under the purview of the IEEE 802.xx standardiza-
tion activities. While this encompasses a range of technologies with
different attributes and at various stages of development, the focus of
this paper will be on the suite of IEEE 802.11 standards also known as
Wi-Fi. The reason is simple: this family of WLAN standards has gained
broad acceptance, leading to significant cost reductions due to volume
production, and the level of penetration in a variety of consumer devices
(from PCs to PDAs to mobile phones) is fast reaching infrastructure
scale. Wi-Fi has evolved in a somewhat accidental manner, through an
evolutionary path not envisioned by its original creators and early back-
ers. This is a rather consistent pattern in the evolution of technological
systems (e.g., Nye, 1990; Fischer, 1992). In the case of Wi-Fi, it was ini-
tially conceived as a wireless alternative for short-range connections
between computers within homes and offices (i.e., a cordless Ethernet).
However, it soon became clear that Wi-Fi could also be used to extend
the reach of computer networks into public spaces. Moreover, both
equipment vendors and wireless enthusiasts also realized that, with the
appropriate hardware and clever tinkering, point-to-point connections
could be made over several kilometers. The important role played by
early adopters in the innovation process and testing of the technology
under different conditions is again consistent with previous patterns of
technological evolution (the best known case being that of amateur
radio operators in the early 20th century).
1
Wi-Fi has experienced extraordinary growth since 1997, when the
IEEE finalized the original 802.11 specifications.
2
It is worth noting
that the technology emerged amidst competition from alternative
standards for WLANs, notably HomeRF and HiperLAN.
Geeks, Bureaucrats and Cowboys 271
See Douglas (1987).
Today, W
i-Fi comes in three basic flavors: 802.11b, which operates in the 2.4GHz fre-
quency range and offers speeds up to 11Mb/s; 802.11a, which operates in the 5GHz fre-
quency range and offers speeds up to 54Mb/s; and the most recent 802.11g, which is
backwards compatible with 802.11b but offers speeds up to 54Mb/s. Work continues on
new variations that will improve the range, security and functionality of Wi-Fi, such as
802.11e (Quality of Service), 802.11r (roaming), and 802.11s (meshing).
Interestingly, because these standards emerged from within the
computer  rather  than  the  telecom  industry,  the  standardization
process has been largely led by the private sector, organized around
industry consortia such as the HomeRF Working Group and semi-
public organizations such as the IEEE. Compared to the contentious
case of 3G standards (see Cowhey, Aronson, and Richards, 2003), the
role of governments and multilateral organizations such as the ITU
has been rather minor.
3
It is estimated that there are currently about 60 million Wi-Fi-
enabled devices worldwide.
4
Among the many factors that explain the
success of Wi-Fi, three are particularly noteworthy. First, Wi-Fi can
deliver high-bandwidth without the wiring costs, which makes it an
effective replacement both for last-mile delivery as well as for backhaul
traffic where the installation and maintenance cost of wired infrastruc-
ture is prohibitive (it is estimated that wiring expenses can comprise up
to three-quarters of the upfront costs of building traditional telecom
networks). Second, there is widespread industry support for the stan-
dard, coordinated through the Wi-Fi Alliance, an industry organization
including over 200 equipment makers worldwide.
5
As a result, equip-
ment prices have dropped rapidly, and users can expect compatibility
between Wi-Fi client devices and access points (APs) made by different
vendors. A third key to the technology’s success lies in the lack of regu-
latory overhead: Wi-Fi networks have blossomed on unlicensed bands,
namely, thin slices of radio spectrum reserved for lowpower applications
in which radio devices can operate on a license-exempt basis—though
this is not always the case in the developing world (see Galperin, forth-
coming). This has allowed for a wide variety of actors to build WLANs
without any of the delays and expenses traditionally associated with
obtaining a radio license from telecommunications authorities.
272
The Network Society
Today the development of HomeRF has been largely abandoned, and while the new gen-
eration of the HiperLAN standard (HiperLAN2) gained some momentum in the EU as a
result of ETSI (European Telecommunications Standards Institute) rules related to the use
of unlicensed spectrum in the 5GHz band that delayed the launch of 802.11a products in
the European market, analysts agree that this Wi-Fi competitor will, at best, fill a small
niche in the corporate market.
Presentation by Devabhaktuni Srikrishna, CTO, Tropos Networks (December 2004).
Available at www.arnic.info.
The W
i-Fi Alliance was formed in 1999 to certify interoperability of various WLAN
products based on the IEEE 802.11 specifications. Since the beginning of its certification
program in 2000, the group has certified over 1,000 products.
The major drawback of  Wi-Fi is  the  short signal range. Even
though point-to-point connections have been made over several kilo-
meters, Wi-Fi networks typically extend for a few hundred meters at
most. This makes the technology generally unsuitable for long-haul
transmissions. Nonetheless, related technologies are  emerging to
address this problem, notably 802.16x (also known as WiMax). This
new  standard  is  expected  to  offer  point-to-point  connectivity  at
70mb/s for up to 50 kilometers, making it an ideal alternative for traf-
fic backhaul. Nonetheless, establishing baseline protocols for WiMAx
that would allow interoperability between equipment from multiple
vendors  has  proved  more  complex  than  in  the  case  of  Wi-Fi.
Interestingly, the unexpected success  of  Wi-Fi,  coupled  with the
potential challenge that new WLAN technologies represent to 3G
networks being deployed by mobile telephony operators (Lehr and
McKnight, 2003), has significantly raised the stakes in the standardi-
zation process, bringing many more players to the bargaining table
and making agreements more difficult to reach.
The  new  generation  of  WLAN  technologies  challenges  many
assumptions associated with the deployment of traditional telecom
networks at the local level. Laying conventional fiber and copper
wires, or even installing expensive cellular telephony base stations, is
not  unlike  paving  roads.  It  requires  large  upfront  investments,
economies of scale are pervasive, and the architecture of the network
has to be carefully planned in advance because resources are not easily
redeployed. As a result, networks are typically built by large organiza-
tions  in a  top-down  process  that  involves  making many  ex  ante
assumptions about how the services will be used, by whom, and at
what price. However, these assumptions are easier to make in the case
of  well-understood,  single-purpose  networks  (such  as  roads  and
sewage) than in the case of ICT networks, where applications and uses
often result from the accumulated experience of users themselves 
(Bar  and  Riis,  2000).  Moreover,  outside  wealthy  urban  areas, 
demand for advanced ICT services is complex to aggregate and diffi-
cult to predict.
New WLAN technologies create an alternative to the top-down
network deployment model associated with traditional telecom infra-
structure. Because of the relatively low fixed capital expenditures, the
use of unlicensed spectrum, the wide acceptance of open transmission
Geeks, Bureaucrats and Cowboys 273
standards, the scalability of the technology, and the lack of significant
economies of scale in network deployment and management, infra-
structure investments in Wi-Fi networks are within the reach of a
variety of local actors—from private entrepreneurs to municipal gov-
ernments to agricultural cooperatives. Moreover, these investments
are for the most part in increasingly powerful wireless terminals capa-
ble of adapting to their operating environment, which allows for more
edge-base control of network uses and innovation. This allows for 
a flexible infrastructure to expand from the bottom-up, without a 
preconceived  plan,  and  driven  by  those  who  best  understand 
local  demand  for  advanced  information  services—local users and
organizations.
Moreover, it is possible to imagine a future in which ad-hoc net-
works spontaneously emerge when enough Wi-Fi devices are present
within an area (Benkler, 2002; Agarwal, Norman, and Gupta, 2004).
Today, most Wi-Fi networks are deployed to replace Ethernet cables
within homes and office, with the simple goal of allowing mobility for
users within a confined network environment and physical space. This
is similar to the way cordless phones allow limited mobility for fixed
telephony within a limited range of the base station. Yet because there
is no fundamental difference between Wi-Fi access points and clients,
all Wi-Fi devices can be programmed to detect other devices within
range and create ad-hoc connections.  Traffic can  then  be routed
through a series of short hops, bouncing from one device to the next
until it reaches a backhaul link, and effectively bypassing much of the
existing wired infrastructure at the local level. Of course, this only
works if there are enough Wi-Fi devices in an area, but this becomes
increasingly possible as Wi-Fi prices come down and as Wi-Fi radios
are built into more user devices.
Assuming a dense enough distribution of such radios, network cov-
erage would become nearly ubiquitous. Collectively, the end-devices
would control how the network is used.
New communication services could be invented and implemented
at the edge of the network, and propagated throughout the network
from peer to peer.
274
The Network Society
Consider the prediction that by 2008, 28 million cars will come
equipped with local networking devices.
6
These would not only serve
to connect various systems within the vehicle, but to support commu-
nications with outside systems, for applications ranging from teleph-
ony to safety and cashless payment systems. Ultimately, since cars are
typically always within less than a hundred feet from one another (and
have a built-in power supply), one could imagine how they would pro-
vide the basis for a mobile networks. Of course, many technical issues
remain to be solved for such networks to become practical, including
the development of adaptive routing software that can keep up with
intermittent mobile nodes. But the rapidly growing number of Wi-Fi
devices present in the environment creates at least the theoretical
potential for such wide-area wireless grids to emerge, with wires pro-
gressively receding in the background.
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The evolution of WLAN technologies is today at a critical juncture,
with many possible trajectories lying between two extremes. One repre-
sents the extension of the established deployment model to the world of
wireless broadband communications: licensed by the state, wireless
service providers deploy centrally controlled, closed-architecture net-
works, their economic strategies resting on tight control over spectrum
and on the ability to raise massive amounts of capital to secure licenses,
build out networks, and subsidize terminal equipment. The other repre-
sents an alternative approach whereby users and local institutions make
small-scale investments in radio equipment to build local networks from
the bottom-up, in an unplanned manner, and collectively organize to
exchange traffic and share common network resources. While there is
much theoretical debate about the feasibility of such alternative network
deployment model  (e.g., Benkler,  2002; Sawhney, 2003; Benjamin,
2003), we take a different approach by examining the actual evidence of
such bottom-up network deployment in the case of Wi-Fi networks.
Geeks, Bureaucrats and Cowboys 275
ABI Research, 2003, Automotive W
ireless Networks Opportunities for Wi-Fi, Bluetooth, RFID,
Satellite  and  Other  Emerging  Wireless  Technologies  (http://www.abiresearch.com/reports/
AWN.html).
There is much historical precedent about the displacement of older technologies by new
technologies once considered complementary or feeders to the incumbent system. It is
worth recalling that railways were once considered appendices to the canal system, that the
telephone was once considered a feeder for the telegraph network, and that the direct cur-
rent (DC) and the alternating current (AC) electricity systems were once considered com-
plementary (Nye, 1990; Fisher, 1992; Sawhney, 2003).
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