Created by
Monitor Institute
www.monitorinstitute.com
This work is licensed under the Creative Commons Attribution-Noncommercial-No Derivative Works 3.0 United States License. 
USING THE INTERNET
BREAKING
TO SCALE
NEW GROUND:
By Heather McLeod Grant and Katherine Fulton
A CASE STUDy Of KaBOOM!
Convert pdf to multipage tiff - control software system:C# PDF Convert to Tiff SDK: Convert PDF to tiff images in C#.net, ASP.NET MVC, Ajax, WinForms, WPF
Online C# Tutorial for How to Convert PDF File to Tiff Image File
www.rasteredge.com
Convert pdf to multipage tiff - control software system:VB.NET PDF Convert to Tiff SDK: Convert PDF to tiff images in vb.net, ASP.NET MVC, Ajax, WinForms, WPF
Free VB.NET Guide to Render and Convert PDF Document to TIFF
www.rasteredge.com
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
2
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
This work is licensed under the Creative Commons Attribution-Noncommercial-No Derivative Works 3.0 United States License. 
To view a copy of this license, visit http://creativecommons.org/licenses/by-nc-nd/3.0/us/
EXECUTIVE SUMMARy
KaBOOM! is an award-winning 14-year-old national nonprofit based in Washington, D.C., that aspires to 
create a “great place to play within walking distance of every child.” Best known for building playgrounds in 
low-income communities, the organization is now breaking new ground with an online approach to scale.
Rejecting the “local chapter” approach to growth favored by many nonprofits, KaBOOM! is instead using the 
internet to disseminate its model, empowering local communities to build their own playgrounds using free 
resources and guidelines on the KaBOOM! website. What KaBOOM! has learned while pioneering this path is 
informative for any organization that wants to use technology to increase its impact.
By taking an online approach, KaBOOM! has dramatically increased its outcomes while lowering its direct 
costs. In 2009, its online outreach efforts helped people build more than 1,600 do-it-yourself (DIY) playgrounds 
in communities around the U.S.—almost as many as the nonprofit has assembled directly over the past 14 
years. Today, local communities build 10 KaBOOM!-influenced playgrounds for each one KaBOOM! builds 
itself. Clearly, online leverage is not limited to the for-profit world.
KaBOOM! is not the only nonprofit using the internet strategically. Many organizations are experimenting 
with new ways of engaging supporters using online tools. But most efforts focus on getting people to donate 
money or time, rather than on enabling them to self-organize. And while the idea of giving away an organizing 
model isn’t new—Alcoholics Anonymous and Mothers Against Drunk Driving both take this approach—relying 
on online tools is innovative and enables much faster scale.
Based on a two-month study of KaBOOM! and ongoing research in this area, Monitor Institute has identified 
seven lessons for nonprofits that want to use the internet to evangelize their model:
Keep it simple and concrete.
1. 
Treat your online strategy as mission-critical.
2. 
Build your own technical competency.
3. 
Nurture your online community via its leaders. 
4. 
Create incentives for action.
5. 
Give up credit to increase your impact.
6. 
Care more about real-world outcomes than online metrics.
7. 
This approach  is not without  its challenges.  KaBOOM!  has  had  to  forfeit  some  control,  restructure its 
organization, and rethink its business model. Yet the reward has been far greater than the cost. By persevering, 
KaBOOM! has accelerated its growth and affected the lives of many more children and communities.
For more information about Monitor Institute’s research into “network” approaches to social change, visit our blog at www.workingwikily.net. 
1. 
Monitor  Institute  is  interested  in  innovative  approaches  to 
creating social impact, including the growing use of networks.
1
So when KaBOOM! asked us to analyze and codify the lessons it 
has learned in using the internet to scale its program model, we 
agreed. Our mutual goal is to share the experience of KaBOOM! 
with the social sector so that other nonprofits can understand the 
benefits—and challenges—of this emerging approach.
This case study is not based on a formal evaluation of KaBOOM! 
practices, nor has Monitor Institute worked with KaBOOM! on 
strategy  development.  Rather,  we  have  tried to  present an 
objective view of the KaBOOM! model, combined with our own 
take on the context in which this experiment is playing out. 
KaBOOM! paid Monitor to write this case study, but Monitor had 
final say over its content.
To assist with the report, KaBOOM! gave Monitor access to its 
senior staff and many of its internal documents. We also consulted 
outside experts and drew upon our own experience in this 
area. The appendix contains a complete list of the documents 
we sourced and interviews we conducted, along with the 
authors’ bios and a brief description of Monitor Institute.
KaBOOM! and Monitor understand that this document is 
only a snapshot of a strategy that continues to evolve in a 
fast-changing landscape. No doubt, KaBOOM! has many 
lessons yet to learn. Still, we believe its story already has 
significant value.
Both  organizations  invite  questions  or  feedback.  For 
questions  about the  case  study,  please  email  heather_
grant@monitor.com; for questions or feedback directed to 
KaBOOM!, please e-mail casestudy@kaboom.org.
OUR METHODOLOGY 
control software system:C# TIFF: C#.NET Code to Split Multipage TIFF File
XDoc.Tiff ›› C# Tiff: Split Tiff. C# TIFF - Split Multi-page TIFF File in C#.NET. C# Guide for How to Use TIFF Processing DLL to Split Multi-page TIFF File.
www.rasteredge.com
control software system:.NET Multipage TIFF SDK| Process Multipage TIFF Files
to work with .NET development environments, this Multipage TIFF Processing SDK on the Web, open and view TIFF files on to SharePoint and save to PDF documents.
www.rasteredge.com
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
3
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
KaBOOM! and Hammond have been recognized for excellence by Amazon.com, the Peter F. Drucker Foundation, and Harvard Business School. The nonprofit has also received the 
2. 
Children’s Mental Health Award, a Chairman’s Commendation from the U.S. Consumer Product Safety Commission, the Golden Halo Award of the Cause Marketing Forum, and the Director’s 
Award from the Committee to Encourage Corporate Philanthropy Excellence. 
KaBOOM! annual report, 2009.
3. 
Greenblatt referenced the article written by Roger L. Martin and Sally Osberg of the Skoll Foundation, “Social Entrepreneurship: The Case for Definition,” published in the Stanford Social 
4. 
Innovation Review, Spring ’07.
Based on reports from equipment manufacturers, KaBOOM! estimates that one in five playgrounds in the U.S. are now built using a community volunteer model. 
5. 
WELCOME TO KaBOOM!
To get to the KaBOOM! headquarters, located in a 
nondescript building on Connecticut Avenue in outer 
Washington, D.C., you have to take an unassuming 
path: ride an elevator down to the basement, then 
continue  along  a  drab  gray  hallway.  There  is  no 
indication that you’ve arrived at a nationally known 
and award-winning nonprofit.
Instead, there’s just a 
discreet panel on the wall.
Then you enter the office, and everything changes. 
You step into a playground-like space: a slide, a tire 
swing, and sports balls fill the lobby. Walls are purple 
with bright orange trim, and green IKEA canopies arch 
over desks. The receptionist’s desk is covered in toys—Koosh balls, bobbleheads, stuffed animals—in 
a theme that echoes all the way to CEO Darell Hammond’s office, where his own desk looks more like 
that of a kindergarten teacher than of a leading nonprofit executive.
And, despite being in a basement, the entire KaBOOM! office is filled with sunlight. The building is 
perched on the side of a wooded ravine; its windows are a wall of glass facing onto an offshoot of D.C.’s 
Rock Creek Park. 
Learning about KaBOOM! offers a similar revelation. Behind a deceptively modest façade lies a highly 
innovative and effective nonprofit.
Founded in 1996 by Hammond with $25,000, KaBOOM! today has 81 employees and an annual budget 
of close to $20 million.
3
Last year alone, its online outreach efforts helped people build more than 1,600 
do-it-yourself (DIY) playgrounds in communities around the U.S.—almost as many as the nonprofit has 
assembled directly over the past 14 years. To date, KaBOOM! has helped to transform more than 6,100 
neighborhoods across the U.S. 
KaBOOM! has also helped to revolutionize the playground-building industry in the U.S., making it less 
commercial and more focused on community engagement.
The best 
social entrepreneurs 
change the equilibrium.
“The best social entrepreneurs change the 
equilibrium,” says board member Jonathan 
Greenblatt, who founded Ethos Water and 
now  teaches  a  class  on  social 
entrepreneurship  at  UCLA’s  Anderson 
School  of  Management.
“KaBOOM! 
epitomizes that. Fifteen years ago, before 
they got started, playground building was 
directed almost entirely by contractors. Today, community direction is a norm and community builds are 
very common.”
5
The origins of KaBOOM! are humble. As a young boy, founder Hammond was himself the recipient of 
nonprofit services—an experience that has shaped his personal commitment to this cause. Raised in 
KaBOOM! lobby and reception area
control software system:C# TIFF: C# Code for Multi-page TIFF Processing Using RasterEdge .
process, convert, annotate, and save various image and document file formats. Most commonly, images and documents like Tiff, Jpeg, Bmp, Png, Gif, PDF, Word
www.rasteredge.com
control software system:VB.NET Image: Multi-page TIFF Editor SDK; Process TIFF in VB.NET
imaging SDK owns rich APIs, using which developers can easily load, save, view, edit, annotate, manipulate, convert and compress source TIFF document image
www.rasteredge.com
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
4
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
Hammond’s personal narrative is part of the KaBOOM! founding story; it has been documented in several Harvard Business School case studies and is described in more detail in his 
6. 
forthcoming book, Cascading Steps of Courage: An Entrepreneur’s Journey to Save Play.
Initially the playground builds took more than one day to execute, but the process has been honed over time. The excitement of a KaBOOM! Build Day was featured in a recent episode of 
7. 
the NBC comedy Parks and Recreation with only slight exaggeration—an example of the organization’s knack for publicity. 
In a 2008 survey, the ABCD found that 94 percent of participants in KaBOOM! projects—and 90 percent of participants in do-it-yourself projects—“believe that their playground project 
8. 
helped strengthen relationships among neighborhood residents and among community partners.” More than half of each group responded that the “project expanded their capacity to 
address other community issues.” Deborah Puntenney, KaBOOM! Building Communities One Playground at a Time, final evaluation report.
Obama was the third First Lady to attend KaBOOM! playground builds, after Hillary Clinton and Laura Bush. She has also endorsed the tools on the KaBOOM! website, and KaBOOM! has 
9. 
consulted on her Let’s Move campaign against childhood obesity.
a children’s home with his seven siblings in Mooseheart, IL, Hammond went on to attend college but 
dropped out after learning he was dyslexic. He began working with community service organizations 
around the country, eventually moving to Washington, D.C., where he led local service projects, including 
a few early experiments with building playgrounds.
6
Not long after his arrival, The Washington Post ran a story about two kids who had been playing inside 
an abandoned car on a hot summer day, became trapped, and died—all because they lacked a safe 
place to play. Hammond was moved and decided to act. Along with a friend, Dawn Hutchison, he 
founded KaBOOM!. Among their first projects was a playground in the low-income neighborhood where 
the children died. They rallied community members to help out. 
From the outset, KaBOOM! focused on mobilizing people. As with Habitat for Humanity, volunteers did 
much of the work and were inspired by the tangible results. A house takes weeks to build, however, 
while a playground takes as little as a day—a process KaBOOM! has molded into its signature high-
energy experience.
7
Volunteers converge on an empty lot in the morning, and by sunset there is a new, 
safe playspace. Over the preceding months of planning, the community has come together around a 
common goal; seeing their dream fulfilled sparks new, grander visions.
“It’s very emotional at the end of a build day,” says Kate Becker, a vice president who oversees playground 
building. “There are tears and disbelief among the people who planned this. They recognize that they are 
part of the change that can happen in their community.” 
This idea is central to the KaBOOM! “theory of change.” The organization seeks to build connections 
and social capital in the neighborhoods it touches, so that newly empowered groups will go on to solve 
other local problems. The philosophy is heavily influenced by the Asset-Based Community Development 
Institute at Northwestern University—and the ABCD staff, in turn, has helped to document the positive 
impact of a KaBOOM! playground project on the surrounding community.
8
Ultimately, KaBOOM! aspires to catalyze a national movement for children’s right to play and to reinvigorate 
low-income communities in the process. It has won many high-profile supporters. “Organizations like 
KaBOOM! are necessary not just to the health of our children, but to the health of the entire nation,” said 
First Lady Michelle Obama in a speech at a KaBOOM! playground build last year.
9
Michelle Obama at a KaBOOM!-led playground build
Organizations like 
KaBOOM! are necessary 
not just to the health of our 
children, but to the health 
of the entire nation.
control software system:Process Multipage TIFF Images in Web Image Viewer| Online
Convert TIFF to other30+ formats supported by .NET imaging page TIFF image to a PDF; More image viewing & displaying functions. Multipage TIFF Processing.
www.rasteredge.com
control software system:Process Multipage TIFF Images in .NET Winforms | Online Tutorials
Convert multipage TIFF files into other 30+ formats supported by Swap a Page in a Multipage TIFF Image. Tiff Processing; RasterEdge OCR Engine; PDF Reading; Encode
www.rasteredge.com
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
5
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
KaBOOM! disagrees and cites scholars who have documented that play is critical to a functioning society. It contributes to children’s social, physical, emotional, and intellectual well-being 
10. 
(Sallis & Glanz, 2006; McKenzie et al, 2000; Farley et al, 2007; Cole-Hamilton, Harrop, Street, 2001; Burdette & Whitaker, 2005). Recent reports from Stanford University have reinforced these 
findings (Building Generation Play, Stanford University, 2007), and the issue has gained new urgency with the rise in childhood obesity.
Corporations may build playgrounds for many reasons: cause marketing, local brand recognition, team-building for their own employees, etc. Typically, the community is asked to raise at 
11. 
least 10 percent of the funding, so that local volunteers also are invested in the project’s success.
For a more detailed case study on the organization’s evolution and a focus on its corporate funding, see the July 2002 Harvard Business School case study, “KaBOOM,” by James Austin. 
12. 
Monitor Institute has consulted with many nonprofits working to scale their model, and as part of parent Monitor Group has worked with New Profit Inc. and mezzanine-stage social 
13. 
entrepreneurs. We’ve helped these nonprofits develop their strategies, including models for direct and leveraged impact. Additionally, Heather McLeod Grant observed a similar pattern 
among the 12 high-impact nonprofits she and Leslie Crutchfield studied for their book, Forces for Good: The Six Practices of High-Impact Nonprofits (Jossey-Bass, 2007).
The market for social capital has been studied over the past decade by both scholars and practitioners, including Clara Miller and George Overholser of the Nonprofit Finance Fund. 
14. 
Approximately 90 percent of nonprofits have annual operating budgets of less than $1 million, according to data from the National Center for Charitable Statistics. According to New Profit 
15. 
Inc. analysis, only 24 of 2,100 nonprofits founded since 1970 had reached a budget of $20 million or more by 2004 (as quoted in the Chronicle of Philanthropy, “Way to Grow” by Ben Gose, 
Sept. 2007). A similar study by Bridgespan looked at how many youth-serving nonprofits had reached $50 million in annual revenue: only 144 of 200,000 (“How Nonprofits Get Really Big,” 
Stanford Social Innovation Review by William Foster and Gail Fine). By all accounts, it is incredibly difficult to scale up in the social sector.
SCALING UP: AN INNOVATIVE APPROACH
The current success at KaBOOM! was hard-won. The organization’s early years were typical of many 
nonprofit startups: a small staff struggled to deliver programs while developing a sustainable revenue 
base.
At first, the nonprofit imagined it would rely on private foundations—only to find that funders felt play 
was a luxury compared to other social causes.
10
So the organization modeled itself on groups such as 
Habitat for Humanity and Dan Palotta’s Teamworks, a producer of fundraising events such as the AIDS 
Rides.
Discover Card employees at a KaBOOM!-led 
playground build
Under  a  model  KaBOOM!  calls  “fee  for  service,”  the 
nonprofit  looked  to  provide  value  to  corporations. 
Businesses  would  underwrite  most  costs  of  a  local 
playground build and KaBOOM! would perform all the 
project management: organizing corporate and community 
volunteers,  engaging  neighborhood  nonprofits,  and 
securing other resources.
11
Overall, this model worked well. KaBOOM! had steady 
double-digit growth for the first decade, engaging such 
high-profile corporate funders as The Home Depot, Target, 
Sprint, JetBlue, and Ben & Jerry’s.
12
But around 2004, 
KaBOOM! hit an inflection point that is typical for many 
nonprofits  seeking to increase their impact:  it realized 
it wasn’t growing fast enough to match the scale of the 
issue it had chosen to address.
We were building 
hundreds of 
playgrounds when 
we needed to be 
building thousands.
“We were doing great on the core model,” says COO Bruce 
Bowman. “But the reality was, we were only making a dent 
in the problem. We were building hundreds of playgrounds 
when we needed to be building thousands.”
Moments like this are a critical crossroads for ambitious 
nonprofit startups.
13
Many begin with an innovative service 
model:  helping  low-income  teens  graduate  from  high 
school, for instance, or getting more people into housing. 
But  growth  quickly  becomes  complicated:  either  the 
founders don’t have the management skills, or the drive, or 
they can’t raise enough capital.
14
Very few nonprofits reach 
above $1 million in scale.
15
control software system:.NET PDF SDK | Read & Processing PDF files
Able to convert PDF documents into other formats (multipage TIFF, JPEG, etc); Multiple font types support, including TrueType, Type0, Type1, Type3 & OpenType;
www.rasteredge.com
control software system:C# PDF Convert to Images SDK: Convert PDF to png, gif images in C#
NET control able to batch convert PDF documents to image Create image files including all PDF contents, like Turn multipage PDF file into single image files
www.rasteredge.com
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
6
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
Traditionally, nonprofits have taken a franchise or affiliate approach to address this dilemma, maintaining 
control but pushing the costs of expansion to the local level. This is also when some nonprofits begin 
to explore a more leveraged strategy to supplement their direct growth. Some will advocate for policy 
change; others try to transform market systems. Still others pursue a more “networked” approach to 
social change: rather than try to control everything themselves, they decide to evangelize their model 
and ask others to follow their example.
16
When KaBOOM! hit its inflection point in 2004, the management team looked at its options. The traditional 
approaches to scale didn’t inspire them. “We talked about different ideas: chapters, affiliates, opening 
more offices around the country and managing them directly,” says Becker, the VP who oversees 
playground building. Nothing resonated. She recalls them asking, “‘Why don’t we just give away the 
model? We can’t do everything anyway. If we give it away, people can replicate it on their own.’”
The KaBOOM! toolkit of handbooks, published 
to support playground builders before KaBOOM! 
moved its trainings to an online platform
KaBOOM! knew that there was pent-up demand for its 
program in local communities. Each year, the nonprofit 
received thousands of requests from local groups to bring 
 playground  to  their  neighborhood.  In  response,  the 
nonprofit had already developed a number of tools and 
resources  to  support  playground  builders:  it  had 
documented and codified its building process, published 
handbooks, and developed a number of in-person training 
sessions for local leaders.
KaBOOM! was also an internet early adopter; it launched 
its first website in 1996. Some of its training materials 
were already online. But it had never fully committed to 
promoting these resources, nor to developing them into a 
full-blown program. Now, after 10 years of experimentation, 
Hammond and his team realized that their website could 
provide a natural vehicle for scaling.
The connection was, in part, serendipitous. Hammond had been looking at online wedding sites and 
noticed  parallels with the playground-building process: both efforts took  months  of  organization, 
coordinating multiple people and resources that all came together in a single day. If TheKnot.com could 
help couples to plan their perfect wedding, “Why couldn’t we help people plan a playground build same 
way, using online tools?” he asked.
Another strong influence was Meetup.com, which provides simple online tools for connecting groups 
of like-minded people for real-world activities. Hammond was inspired, too, by the philosophy of the 
open-source software movement. He believed that all KaBOOM! tools should be free for anyone to 
adopt—or adapt. This combination formed the core of an emerging innovation: a nonprofit that codifies 
its processes into a step-by-step website that helps groups to self-organize in the real world.
The KaBOOM! board endorsed Hammond’s strategy in 2005, but big questions loomed. Would free online 
tools cannibalize the fee-for-service business that was the organization’s lifeblood? How would they 
fund the tools, anyway? Was this plan sustainable?
Says COO Bowman: “We were writing the book.”
This framework for leveraged strategies draws upon research in 
16. 
Forces for Good: The Six Practices of High-Impact Nonprofits. A number of the 12 nonprofits studied in that research pursued 
a looser “network” strategy rather than a more traditional franchise or affiliate model. For example, the Exploratorium gave away its model and trained others on how to start similar interactive 
museums in their local communities. The Center on Budget and Policy Priorities trained local state groups on its approach rather than seeking to expand directly. Alcoholics Anonymous and 
Mothers Against Drunk Driving (MADD) are perhaps the most well-known organizations to scale by simply disseminating their ideas and letting others self-organize around the model. See 
also, “Scaling Social Impact: Strategies for Spreading Social Innovations,” Greg Dees, Beth Anderson, and Jane Wei-Skillern, Stanford Social Innovation Review, Spring 2004.
See online platform examples on pages 15 & 16:
UNDER THE HOOD Of KaBOOM.ORG
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
7
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
We met both of these organizations through our work with the Packard Foundation, exploring the connection between philanthropy and networks.
17. 
Thanks to social media expert Allison Fine for this example, which will be included in her forthcoming book,
18. 
The Networked Nonprofit: Connecting with Social Media to Drive Change, co-
authored with Beth Kanter (Jossey-Bass, July 2010).
INTEGRATING ONLINE AND OffLINE STRATEGIES
It is worth remembering where internet technology was six years ago, when KaBOOM! first conceptualized 
this approach. What we now think of as Web 1.0 got rolling in the mid-1990s and extended into the early 
2000s. Nonprofits like KaBOOM! put up websites with information about their organizations (mission, 
programs, board, staff, annual reports, etc.) and started using tools like email to communicate with 
donors, raise money, or update supporters. It was a one-to-many model.
By the mid-2000s, technology companies were empowering users to generate content, connect with 
one another through social networking sites, and collaborate and share knowledge. This is the wave of 
innovation we’ve come to call Web 2.0—enabling more powerful many-to-many communication with 
the launch of services such as YouTube, Facebook, and Twitter, and opening up new opportunities to 
rethink nonprofit strategies and operations.
The majority of nonprofits are only now beginning to recognize the implications of Web 2.0, and adoption 
varies greatly. At one end of the spectrum are new online marketplaces—GlobalGiving, DonorsChoose, 
VolunteerMatch, and others—with strategies based purely or mostly on Web 2.0. Such sites connect 
funders to recipients, or volunteers to opportunities. The online micro-lending site Kiva is one of the best 
known, in part because of how quickly it scaled.
At the other end of the spectrum are traditional nonprofits that live primarily in the offline world. Think 
of a group like Feeding America, where resources are focused on providing face-to-face services. Such 
organizations may use the internet to raise funds or sign up volunteers, but new technology hasn’t 
affected their basic program model. For them, the internet is not so different from the telephone or direct 
mail.
KaBOOM! was attempting a new hybrid approach: it 
wanted to keep its established offline model while also 
adapting it for online use in an attempt to scale faster 
and cheaper. Unlike traditional nonprofits, it would use 
the internet as a bona fide organizing tool. Unlike Kiva, 
it  wanted  users  to  take  real-world  action.  Unlike 
VolunteerMatch—or even  Meetup, which  it studied 
closely—it  wanted  people  to  do  something  very 
specific: build a community playground.
Says Hammond: “We saw no examples of nonprofits 
using online  platforms to empower people to self-
organize  around  the  nonprofit’s  own  model  for 
community change. But to us, it felt like the natural 
next step.”
The approach is more familiar today because of Barack Obama’s successful 2008 presidential campaign, 
which  famously  leveraged  online  tools  to  mobilize  supporters  for  offline  action—neighborhood 
canvassing, local phone banks, house parties.
Recently, other nonprofits have begun to experiment along the same lines. For example, both the 
Surfrider Foundation and Ocean Conservancy help website users to organize real-world action such as 
cleaning up beaches.
17
Similarly, groups like MomsRising are shifting from a model in which the action 
happens mainly online (signing a petition, for instance) to one that engages supporters in direct local 
action.
18
It felt like the 
natural next step.
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
8
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
KaBOOM!’s attempts to integrate online and offline operations offer a hint of what the future holds. New 
technologies challenge nonprofit leaders to shift to more networked ways of working, characterized 
by principles of greater transparency, openness, distributed action, and engagement.
19
But this shift 
doesn’t come without challenges. 
In recent interviews with 18 nonprofit leaders, Monitor Institute unearthed many concerns about how 
technology  has  challenged  existing  organizational  leadership,  structures,  cultures,  and  business 
models.
20
And certainly, the transition hasn’t been painless for KaBOOM!. 
MANAGING THROUGH CHANGE
Like any nonprofit breaking new ground, KaBOOM! had 
no “best practice” to copy when it started to implement 
its new strategy. The nonprofit had to learn by doing. 
“We’ve probably made every mistake there is,” says 
COO Bowman. “We’re just trying not to make any of 
them twice.”
KaBOOM! had a false start with its new management 
structure, for instance. What began in 2005 as three separate departments—online, advocacy, and 
marketing—proved unwieldy and was combined into a single group dubbed Mass Action. “Having three 
silos limited our collaboration and increased costs,” says Jim Hunn, a vice president who now leads 
Mass Action. “Today we’re a single department with a shared priority: to drive people to use our online 
tools.”
KaBOOM! also had a hard time finding the right people to run its website. “The first person we put in 
charge was a nonprofit person who didn’t get the technology,” says Hammond. “He was excellent at 
partnerships, but he didn’t know social media.” Then, he says, KaBOOM! hired someone who was 
focused on technology but “didn’t get the organizing piece.”
Lately the organization seems to have found a balance, with a full-time website staff of six who are 
equally at home on playgrounds and online—and who have a mandate to tap the skills not just of Mass 
Action colleagues, but of every KaBOOM! employee.
The biggest challenge has been figuring out how KaBOOM! can fund its online strategy in a sustainable 
way. Website development and online program support cost about $2 million a year—only 10 percent of 
the nonprofit’s total annual budget, but a large amount by any measure. Funding so far has come mainly 
via a $14 million commitment from the Omidyar Network, the philanthropic investment firm founded 
by eBay pioneer Pierre Omidyar and his wife Pam. But KaBOOM! is required to transition to other 
sources.
Omidyar Network is highly comfortable with internet-centric investments—it has funded organizations 
from Meetup to DonorsChoose to the Wikimedia Foundation—but KaBOOM! has struggled to make its 
funding case to more traditional foundations. “For some foundations we’re already too big,” Hammond 
says. “For others, we’re too risky. One person even told us that reading our concept paper was ‘like 
reading a foreign language.’”
Hammond blames himself for failing to communicate the power of the internet: a dollar spent by 
KaBOOM! on online tools in 2009 helped to improve 10 times as many neighborhoods as a dollar spent 
more directly on playground equipment. To be sure, the impact of KaBOOM! varies from community to 
community—but the overall leverage is clear, and some foundations are being converted.
We’ve probably 
made every mistake 
there is. We’re just 
trying not to make 
any of them twice.
From “Working Wikily 2.0: Social Change with a Network Mindset,” by Monitor Intitute’s Diana Scearce, Gabriel Kasper, and Heather McLeod Grant.
19. 
As part of Monitor Institute’s research into the future of membership and advocacy organizations, we interviewed 18 nonprofit leaders to surface qualitative themes, which we are now testing 
20. 
in a national survey. Results should be published this fall.
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
9
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
For the past year, Monitor Institute has been facilitating a Network Funders Community of Practice, supported by the Hawaii Community Foundation and the Packard Foundation. Participants 
21. 
include a number of foundations that are interested in exploring these new, more networked ways of working both online and offline.
We are especially indebted to Eugene Kim of Blue Oxen Associates; Allison Fine and Beth Kanter, co-authors of the forthcoming book, 
22. 
The Networked Nonprofit; and Cynthia Gibson, 
consultant. They all underscored the importance of simplicity to scale. Beth has blogged on this topic at http://beth.typepad.com.
By giving up direct control 
and growing its impact via an 
open-source methodology, 
KaBOOM! has a social return 
that should be appealing to 
more funders.
“It’s easy [for a funder] to say, ‘We 
don’t build playgrounds,’ and not be 
responsive,”  says  Vince  Stehle,  a 
consultant to the John S. and James 
L. Knight Foundation, which recently 
made a $1.5 million commitment to 
KaBOOM!  “From  my  perspective, 
KaBOOM! is a nonprofit that is high-
impact and deserves another look. By 
giving up direct control and growing 
its  impact  via  an  open-source 
methodology, KaBOOM! has a social 
return  that  should  be  appealing  to 
more funders.”
Monitor Institute is also observing increased philanthropic interest in network strategies, including the 
use of technology for greater impact. In addition to the Omidyar Network and the Knight Foundation, 
pioneers include the Barr Foundation, the Robert Wood Johnson Foundation, the Hawaii Community 
Foundation, and the David and Lucille Packard Foundation.
21
Going  forward, KaBOOM!  is trying to add corporate funding to the online  mix,  offering branded 
campaigns that are built around online contests, cause marketing, or events such as its annual Play Day 
promotion. And KaBOOM! is venturing carefully into fundraising from individuals, leveraging the online 
social network that it is building out. 
THE EMERGING LESSONS
While KaBOOM! continues to work through these challenges, it is also eager to share what it has learned 
so far in the hopes that other nonprofits can move up the learning curve faster. With its assistance, and 
the consultation of several social-media experts,
22
Monitor Institute has extracted seven key lessons 
from the KaBOOM! experience. We believe they should inform any nonprofit seeking to leverage new 
technology in innovative ways—and we’ve included a sidebar on applying these ideas. (See “How Does 
This Apply To You?” on page 10.)
1
Keep it simple and concrete. 
In order to “give its model away” to DIY playground builders, KaBOOM! first had to understand, simplify, 
and codify how it builds playgrounds. Much of this work had been done long before: the KaBOOM! 
culture has always been obsessive about documentation—and about improving its processes every 
year. “From the beginning we had a principle that we were going to put everything we learned into 
binders and documents, so anyone could learn from it,” says Hammond.
Importantly, KaBOOM! recognized that the simpler it could make its model, the more easily it could train 
others—whether offline or online. Equally important, KaBOOM! decided not to try to control the DIY 
builds, nor to impose its brand in any way. DIYers may use the tools however they see fit.
It also helped that, at its core, KaBOOM! is promoting a very concrete outcome that anyone can relate 
to. Quite literally, it is child’s play. 
MONITOR INSTITUTE  monitorinstitute.com
KaBOOM! CASE STUDy
SPRING 2010
10
BREAKING NEW GROUND: USING THE INTERNET TO SCALE
“Simplicity scales,” says Eugene Kim, of Blue 
Oxen Associations, an expert on collaboration. 
“Many nonprofits are emotionally attached to 
complexities in their frameworks that make them 
hard to communicate clearly and that act as a 
barrier to scaling. If you want to scale, you have 
to be willing to let go of those complexities.”
2
Treat your online strategy as 
mission-critical.
For KaBOOM!, online organizing is one of the 
main ways it achieves real-world impact. The 
nonprofit’s online tools don’t exist to support its 
other programs; they are at the very heart of the 
group’s mission. Online is not the icing, but the 
cake.
“A lot of organizations think that this  ‘online 
stuff’ is outside of our core work, it’s a sideline,” 
says Chris Wolz, president of Forum One, a 
consulting  firm  that  has  helped  KaBOOM! 
“Our view is that it’s not an add-on. This is the 
work.”
In some ways, KaBOOM! is still coming to grips 
with the significance of this shift, recognizing 
that  it  needs  to  support  the  online  strategy 
as  much  as  its  fee-for-service  builds.  For 
example, it didn’t hire a person devoted solely 
to supporting its DIY builders until early 2010. 
At the same time, the organization has invested 
in integrating online efforts with  other offline 
programs, encouraging its staff to experiment 
with  this  new  approach.  Employees  are 
constantly urged to spend time using its online 
tools—even to “adopt” specific DIY playground 
projects in their hometowns. This helps create 
a sense of connection across the offline and 
online strategies and reduce the tendency to 
silo the programs. 
3
Build your own technical 
competency.
For years, KaBOOM! outsourced all the work on 
its online tools to third-party vendors—a typical 
approach for many nonprofits, who often feel 
they lack the expertise or resources to do their 
Is the  KaBOOM!  approach to scale—spreading  its 
program via online tools—applicable to every nonprofit? 
Is it applicable to you? Monitor Institute believes it is 
too early to formulate a rigorous framework, but we 
can offer some rules of thumb. Online dissemination 
strategies seem to work best for nonprofits that: 
Deliver a program locally, mainly via 
• 
volunteers
Have a relatively simple program 
• 
model
Create procedures that are easy to 
• 
teach and to learn 
Don’t need significant national 
• 
infrastructure or brand
Prefer to inspire and engage others, 
• 
rather than to control them
Nonprofits  that  might  use  a  similar  approach  to 
KaBOOM!  include  those  that  tutor  children,  run 
neighborhood watch programs, clean up parks, hold 
benefit “fun runs,” or cultivate community gardens, 
for example—essentially any activity that can be self-
organized.
The aim should be to make it easier for others to copy 
what you’ve done and to build a network of mutual 
support. The better your online tools, the more likely 
others will follow your program model closely.
When does the promise of “giving away the model” 
online work less well? 
It’s hard to envision a nonprofit that conducts cancer 
research  putting  its  program  online  for  anyone to 
copy—because  medical  research  requires  experts 
and labs. However, fundraising for the cancer cause 
would lend itself to online organizing, as would sharing 
research findings.
Groups like Feeding America, which requires national 
physical  infrastructure  (in  this  case,  trucks  and 
warehouses), might also find it harder to use online 
strategies to scale—although local food kitchens could 
benefit from shared best practices.
Other  groups  rely  on  a  national  profile  for  their 
effectiveness. Teach for America, for example, could 
be replicated locally—but without national recruiting 
efforts, and a national reputation, it would likely be less 
successful. 
The key is figuring out which elements of the KaBOOM! 
online strategy apply to your organization. Can the 
internet help you share best practices with others? 
Could it help you get input on your approach? Might 
it help you aggregate useful knowledge, as KaBOOM! 
does with its Playspace Finder? Could you build a 
website that helps others to self-organize in their own 
communities?
These questions might lead you to new insights—and 
even, perhaps, to a new way to make a difference.
Documents you may be interested
Documents you may be interested