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Ch. 10] POLITICAL ECONOMY, SOCIETY DISCOVERED 115 
ciplinarian than the magistrate.  To appeal to him, Townsend pun-
gently remarked, would be "an appeal from the stronger to the weaker 
authority." 
The new foundations closely fitted the society that was emerging. 
Since the middle of the eighteenth century national markets had been 
developing; the price of grain was no longer local, but regional; this 
presupposed the almost general use of money and a wide marketability 
of goods.  Market  prices  and  incomes,  including  rents  and  wages, 
showed considerable stability.  The Physiocrats were the first to note 
these regularities,  which  they could not  even theoretically  fit into a 
whole as feudal incomes were still prevalent in France, and labor was 
often semiservile, so that neither rents nor wages were, as a rule, deter-
mined in the market.  But the English countryside in Adam Smith's 
time had become part and parcel of a commercial society;  the rent 
due to the landlord as well as the wages of the agricultural laborer 
showed  a  marked  dependence  on  prices.  Only  exceptionally  were 
wages or prices fixed by the authorities.  And yet in this curious new 
order the old classes of society continued to exist more or less in their 
former  hierarchy,  notwithstanding  the  disappearance  of  their  legal 
privileges and disabilities.  Though no law constrained the laborer to 
serve the farmer, nor the farmer to keep the landlord in plenty, labor-
ers and farmers acted as if such compulsion existed.  By what law was 
the laborer ordained to obey a master, to whom he was bound by no 
legal bond?  What  force kept the  classes of society apart as if they 
were different kinds of human beings?  And what maintained balance 
and order in  this human  collective which neither invoked  nor even 
tolerated the intervention of political government? 
The paradigm of the goats and the dogs seemed to offer an answer. 
The biological nature of man appeared as the given foundation of a 
society that was not of a political  order.  Thus it came to pass that 
economists presently relinquished  Adam  Smith's humanistic founda-
tions, and incorporated those of Townsend.  Malthus' population law 
and the law of diminishing returns as handled by Ricardo made the 
fertility of man  and soil  constitutive  elements  of the new realm  the 
existence of which had been uncovered.  Economic society had emerged 
as distinct from the political state. 
The circumstances under which the existence of this human aggre-
gate—a complex society—became  apparent were of the utmost im-
portance  for  the  history  of  nineteenth  century  thought.  Since  the 
emerging society was no other than the market system, human society 
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116 
RISE  A N D  FAL L  OF  M A R K E T  E C O N O M Y 
[Ch.  to 
was now in danger of being shifted to foundations utterly foreign to 
the moral world of which the body politic hitherto had formed part. 
The apparently insoluble problem of pauperism was forcing Malthus 
and Ricardo to endorse Townsend's lapse into naturalism. 
Burke approached the issue of pauperism squarely from the angle 
of public security.  Conditions in the  West  Indies  convinced  him of 
the danger of nurturing a large slave population without any adequate 
provision for the safety of the white masters, especially as the Negroes 
were often allowed to go armed.  Similar considerations, he thought, 
applied to  the increase of the  number of  the  unemployed  at home, 
seeing that  the government had no  police  force  at its disposal.  Al-
though an  out-and-out defender  of patriarchal  traditions,  he  was  a 
passionate  adherent  of  economic  liberalism,  in  which  he  saw  the 
answer to  the  burning administrative problem of pauperism.  Local 
authorities were gladly taking advantage of the unexpected  demand 
of the cotton mills for destitute children whose apprenticing was left 
to the care of the parish.  Many hundreds were indented with manu-
facturers,  often  in  distant parts of the country.  Altogether the  new 
towns developed a healthy  appetite for paupers;  factories were even 
prepared to pay for the use of the poor.  Adults were assigned to any 
employer who would take them for their keep; just as they would be 
billeted  out  in  turn  amongst  the  farmers  of  the  parish,  in  one  or 
another form  of the  roundsman system.  Farming  out  was  cheaper 
than the running of "gaols without guilt," as workhouses were some-
times called.  From the administrative angle this meant that the "more 
persistent  and  more  minutely  detailed  authority  of  the  employer"
took  the place  of the  government's  and  the parish's  enforcement of 
work. 
Clearly,  a question  of statesmanship  was involved.  Why should 
the poor be made a public charge and their maintenance put on the 
parish,  if ultimately the parish  discharged  its  obligation  by farming 
out the able-bodied to the capitalist entrepreneurs, who were so eager 
to  fill  their  mills  with  them  that  they  would  even  spend  money  to 
obtain their services?  Did this not clearly indicate that there was also 
a less expensive way of compelling the poor to earn their keep than the 
parish way?  The solution lay in the abolishment of the Elizabethan 
legislation without replacing it by any other.  No assessment of wages, 
•Webb, S. and B., English Local Government, Vols. VII-IX, "Poor Law 
Historv." 
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Ch.  10]  POL IT ICAL  E C ON OM Y,  SO CIE T Y  D ISCO VE RE D 
117 
no  relief for  the  able-bodied  unemployed,  but  no  minimum  wages 
either, nor a safeguarding of the right to live.  Labor should be dealt 
with as that which it was, a commodity which must find its price in 
the market.  The laws of commerce were the laws of nature and con-
sequently the laws of God.  What else was this than an appeal from 
the weaker magistrate to the stronger, from the justice of the peace 
to the all-powerful pangs of hunger? To the politician and adminis-
trator
laissez-faire
was simply a principle of the ensurance of law and 
order,  with the minimum cost and  effort.  Let the  market be given 
charge of the poor, and things will look after themselves.  It was on 
this point that Bentham, the rationalist, agreed with Burke, the tradi-
tionalist.  The calculus of pain and pleasure required that no avoidable 
pain should be inflicted.  If hunger would do the job, no other penalty 
was needed.  To the question, "What can the law do relative to sub-
sistence?"  Bentham  answered,  "Nothing,  directly."
8
Poverty  was 
Nature surviving in society; its physical sanction was hunger.  "The 
force of the physical sanction being sufficient, the employment of the 
political sanction would  be superfluous."
4
All that was needed was 
the "scientific and economical" treatment of the poor.
5
Bentham was 
strongly opposed to Pitt's Poor Law Bill which would have amounted 
to an enactment of Speenhamland, as it permitted both outdoor relief 
and aid-in-wages.  Yet Bentham, unlike his pupils, was at this time no 
rigid economic liberal, nor was he a democrat.  His Industry-Houses 
were a nightmare of minute utilitarian administration enforced by all 
the  chicanery  of  scientific  management.  He  maintained  that  there 
always would be a need for them as the community could not quite 
disinterest itself  in  the  fate  of the  indigent.  Bentham  believed  that 
poverty was part of plenty.  "In the highest stage of social prosperity," 
he said, "the great mass of the citizens will most probably possess few 
other resources than their daily labor,  and consequently will always 
be near to indigence.  .  .  ."  Hence he recommended that "a regular 
contribution should be established for the wants of indigence," though 
thereby "in
theory want
is decreased and thus industry hit,"  as he 
regretfully  added,  since  from  the  utilitarian  point  of view  the  task 
of the government was to increase want in order to make the physical 
sanction of hunger effective.
9
Bentham, J., Principles of Civil Code, Ch. 4.  (Bowring, Vol. I, p. 333.) 
4
Bentham. J., ibid. 
• Bentham. J., Observation on the Poor Bill,  1797. 
•Bentham, J., Principles of Civil Code, p.  314. 
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RISE  AND  FALL  OF  MARKET  ECONOMY 
[Ch. 10 
The  acceptance  of near-indigency  of the mass of  the  citizens  as 
the price to be paid  for the  highest stage  of prosperity  was  accom-
panied by very different human attitudes.  Townsend righted his emo-
tional balance by indulging in prejudice and sentimentalism.  The im-
providence of the poor was a law of nature,  for servile, sordid,  and 
ignoble work would otherwise not be done.  Also what would become 
of the fatherland  unless we could rely on the poor?  "For what is it 
but distress and poverty which can prevail upon the lower classes of 
the  people  to  encounter  all  the  horrors  which  await  them  on  the 
tempestuous ocean  or  on the field of battle?"  But this display of  a 
rugged  patriotism  still  left  room  for  more  tender  sentiments.  Poor 
relief should, of course, be abolished outright.  The Poor Laws "pro-
ceed  from  principles  which  border  on  absurdity,  as  professing  to 
accomplish  that  which,  in  the  very  nature  and  constitution  of  the 
world, is impracticable."  But once the indigent were left to the mercy 
of the well-to-do, who can doubt that "the only difficulty" is to restrain 
the impetuosity of the  latter's  benevolence?  And  are  the sentiments 
of  charity  not  far  nobler  than  those  that  flow  from  hard  and  fast 
legal  obligations?  "Can  in  nature  anything  be  more beautiful  than 
the mild  complacency  of benevolence?"  he  cried  out,  contrasting it 
with the  cold heartlessness of  "a  parish  pay-table,"  which knew not 
those scenes of an "artless expression of unfeigned gratitude for unex-
pected  favors.  •  .  ."  "When  the  poor  are  obliged  to  cultivate  the 
friendship of the rich, the rich  will never want inclination to relieve 
the distress of the poor,  .  .  ."  No one who has read this touching por-
trayal of the intimate life of the Two Nations can doubt that, uncon-
sciously, it was from the island of the goats and dogs that Victorian 
England drew its sentimental education. 
Edmund  Burke was  a man of different stature.  Where men like 
Townsend failed in a small way, he failed in a great way.  His genius 
exalted brutal  fact into tragedy,  and invested  sentimentality with the 
halo of mysticism.  "When we affect to pity as poor those who must 
labor or the world cannot exist, we are trifling with the condition of 
mankind."  This  was  undoubtedly  better  than  coarse  indifference, 
empty lamentations, or the cant of sympathetic uplift.  But the virility 
of this realistic attitude was impaired by the subtle complacency with 
which he spotlighted the scenes of aristocratic pageantry.  The result 
was to out-Herod Herod, but to underestimate the chances of timely 
reform.  It  is  a  fair  guess  that  had  Burke  lived,  the  Parliamentary 
Reform
Bill
of  1832, which put an end to the ancien
rigime,
would 
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Ch. 10]  POLITICAL ECONOMY, SOCIETY DISCOVERED 119 
have been passed only at the cost of an avoidable bloody revolution. 
And yet, Burke might have countered, once the masses were fated by 
the laws of political economy to toil in misery, what else was the idea 
of equality but a cruel bait to goad mankind into self-destruction ? 
Bentham possessed neither the sleek complacency of a Townsend 
nor  the  all  too  precipitate  historicism  of  a  Burke.  Rather,  to  this 
believer in reason and reform the newly discovered realm of social law 
appeared as the coveted no man's land of utilitarian experimentation. 
Like Burke, he refused to defer to zoological determinism, and he too 
rejected  the  ascendency  of economics  over politics  proper.  Though 
author of the Essay on Usury, and of a Manual of Political Economy, 
he was an amateur at that science and even failed to provide the one 
great contribution which  utilitarianism might  have been expected to 
make  to  economics,  namely,  the  discovery  that  value  derived  from 
utility.  Instead,  he  was induced  by associationist psychology to give 
rein to his boundless imaginative faculties as a social engineer. Laissez-
faire meant to Bentham only another device in social mechanics. So-
cial  not  technical  invention  was  the  intellectual  mainspring  of  the 
Industrial Revolution. The decisive contribution of the natural sciences 
to engineering was not made until a full century later, when the Indus-
trial  Revolution  was  long  over.  To  the  practical  bridge  or  canal 
builder, the designer of machines or engines, knowledge of the general 
laws of nature was utterly  useless before the  new  applied sciences in 
mechanics and chemistry were developed.  Telford, founder and life-
long President of the Society of Civil Engineers, refused membership 
in that body to applicants who had studied physics and, according to 
Sir David Brewster, never made himself acquainted with the elements 
of geometry.  The triumphs  of natural  science  had  been  theoretical 
in the true sense, and could not compare in practical importance with 
those of the social sciences of the day.  It was to these latter that the 
prestige of science as against routine and tradition was due, and, un-
believable  though  it  may  seem  to  our  generation,  the  standing  of 
natural science   greatly  gained  by  its  connection  with  the  human 
sciences.  The  discovery  of  economics  was  an  astounding  revelation 
which hastened greatly the transformation of society and the establish-
ment of  a market system, while the decisive machines had been the 
inventions of uneducated artisans some of whom could hardly read or 
write.  It was thus both just and appopriate that not the natural but 
the social sciences should rank as the intellectual parents of the me-
chanical revolution which subjected the powers of nature to man. 
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RISE  AND  FALL  OF  MARKET  ECONOMY 
[Ch. 10 
Bentham himself was convinced that he had discovered a new social 
science,  that of morals and legislation.  It was to be founded  on  the 
principle  of utility, which allowed  of exact  calculation with the help 
of  associationist  psychology.  Science,  precisely  because  it  became 
effective  within  the  circumference  of  human  affairs,  meant  in 
eighteenth  century England  invariably  a practical  art based  on  em-
pirical knowledge.  The need for such a pragmatic attitude was indeed 
overwhelming.  As statistics were not available it was often not possible 
to say whether population was on  the increase or decrease, what the 
trend of the balance of foreign trade was, or which class of the popu-
lation was gaining on the other.  It was frequently  a mere matter of 
guesswork whether the wealth of the country was waxing or waning, 
where the poor came from, what the situation of credit, of banking, or 
profits was.  An empirical instead of a purely speculative or antiquarian 
approach to matters such as these was what was in the first place meant 
by "science";  and  as practical interests were naturally paramount, it 
fell to science to suggest how to regulate and organize the vast realm 
of new phenomena.  We have seen how puzzled the Saints were by the 
nature of poverty,  and  how  ingeniously they  experimented  with  the 
forms of self-help;  how the notion  of profits was hailed  as  a  cure-all 
for the most diverse ills;  how none could say whether pauperism was 
a good or a bad sign;  how bewildered scientific workhouse manage-
ments were to find themselves unable to make money out of the poor; 
how Owen made his fortune by running his factories on the lines of a 
conscious philanthropy; and how a number of other experiments which 
seemed  to involve  the  same  technique  of  enlightened  self-help  failed 
pitifully,  thus  causing  dire  perplexity  to  their  philanthropic  authors. 
Had  we  extended  our  purview  from  pauperism  to  credit,  specie, 
monopolies,  savings,  insurance,  investing,  public  finance  or,  for  that 
matter, prisons, education, and lotteries we might have easily adduced 
as many new types of ventures in respect to each of them. 
With  Bentham's  death,  approximately,  this  period  comes  to  an 
end;
T
since the i84o 's projectors in business were simply promoters of 
definite ventures, not any more the alleged discoverers of new applica-
tions of  the  universal  principles  of  mutuality,  trust,  risks,  and  other 
elements of human enterprise.  Henceforth businessmen imagined they 
knew what forms their activities should take; they rarely inquired into 
the nature of money before  founding  a  bank.  Social  engineers  were 
now usually found only amongst cranks or frauds, and then often con-
1
183a. 
Ch.  10]  POL IT ICAL  E CO NO M Y,  SOC IE T Y  D ISC OVE R E D 
121 
fined behind iron bars.  The spate of industrial and banking systems 
which from Paterson and John Law to the Pereires had flooded stock 
exchanges with the projects of religious, social, and academic sectarians 
had now become a mere trickle.  With those engaged in the routine of 
business, analytical ideas were at a discount. The exploration of society, 
at least so it was thought, was concluded; no white spots were left on 
the human map.  A man of Bentham's stamp had become impossible 
for a  century.  Once  the market organization of industrial life had 
become  dominant,  all other institutional fields were subordinated to 
this pattern; the genius for social artifacts was homeless. 
Bentham's Panopticon was not only a "mill to grind rogues honest, 
and idle men industrious" ;
8
it would also pay dividends like those of 
the Bank of England.  He sponsored proposals as different as an im-
proved system for patents;  limited  liability  companies;  a decennial 
census of population; the establishment of a Ministry of Health; in-
terest-bearing notes to make savings general; a frigidarium for vege-
tables and fruit; armament factories on new technical principles, even-
tually run by convict labor, or alternatively, by the assisted poor; a 
Chrestomathic Day School to teach utilitarianism to the upper middle 
classes; a general register of real property; a system of public account 
keeping; reforms of public instruction; uniform registration; freedom 
from usury; the relinquishment of colonies; the use of contraceptives to 
keep the poor rate down; the junction of the Atlantic and the Pacific 
by means of a joint stock company; and others.  Some of these projects 
harbored literally shoals of minor improvements as, for instance, that 
on Industry-Houses which was a congeries of innovations for the better-
ment and the exploitation of man based on the achievements of asso-
ciationist psychology.  While Townsend and Burke linked laissez-faire 
with legislative quietism, Bentham saw in it no obstacle to broadsides 
of reform. 
Before we proceed to the answer which Malthus, in 1798, gave to 
Godwin  and with which classical economics properly  begins,  let  us 
remember the times.  Godwin's Political Justice was written to counter 
Burke's
Reflections  on  the
French
Revolution
(1790).
It  appeared 
just  before  the  wave  of  repression  started  with  the  suspension  of 
habeas corpus
(1794),
and  the persecution  of  the  democratic
Cor-
respondence Societies.  By this time England was at war with France 
and the terreur made the word "democracy" synonymous with social 
revolution.  Yet the democratic movement in England which was in-
• Stephen. Sir 1.., The English Utilitarians, 1900. 
12 2 
RISE  AND  FALL  OF  MARKET  ECONOMY  . [Ch. 10 
augurated with Dr. Price's "Old Jewry" sermon (1789)  and reached 
its literary height in  Paine's
The
Rights
of Man
(1791)
was  restricted 
to  the  political  field;  the  discontent  of  the  laboring  poor  found  no 
echo in it; the question of the Poor Law was barely mentioned in the 
pamphlets which raised the cry for universal suffrage and annual par-
liaments.  Yet actually, it was in the sphere of the Poor Law that the 
squires' decisive countermove came, in the form of Speenhamland.  The 
parish retired behind an artificial morass under the cover of which it 
outlived Waterloo by twenty years.  But while the evil consequences of 
the panicky acts of political repression of the 1790 's might have been 
soon overcome, had they stood alone, the degenerative process started 
by  Speenhamland  left its indelible  mark  on the  country.  The  forty 
years'  prolongation of squirearchy which it produced was bought at 
the price of the sacrifice of the virility of the common people.  "When 
the owning classes complained of the poor rate becoming heavier and 
heavier,"  says  Mantoux,  "they  overlooked  the  fact  that  it  really 
amounted to an insurance against revolution, while the working class, 
when they accepted the scanty allowance doled out to them,  did not 
realize that it was partly obtained by a reduction of their own legitimate 
earnings.  For the inevitable result of 'allowances' was to keep wages 
down to the lowest level,  and even to force them below the limit cor-
responding to the irreducible needs of the wage-earners.  The farmer or 
the manufacturer relied  on the parish to make up the difference be-
tween the sum he paid the men and the sum on which the men could 
live.  For why should they incur an expense which could so easily be 
foisted on to the body of the rate payers?  On the other hand, those in 
receipt of the parish relief were willing to work for a lower wage, and 
thus  made  competition  quite  impossible  to  those  who  received  no 
parish help.  The paradoxical result arrived at was that the so-called 
'poor-rate"  meant  an economy for  the employers,  and a loss for the 
industrious workman who expected nothing from public charity.  Thus 
the pitiless interplay  of interests had  turned  a  charitable law  into  a 
bond of iron."
It was this bond, we submit, on which the new law of wages and of 
population  rested.  Malthus  himself,  like  Burke  and  Bentham,  was 
violently opposed to Speenhamland and advocated complete repeal of 
the Poor Law.  Neither of them had foreseen that Speenhamland would 
force the wages of the laborer down to subsistence level and below; on 
the contrary, they expected that it would force wages up, or at least 
9
Mantoux,  P. L., The Industrial Revolution in the Eighteenth Century 1928. 
Ch. 10]  POLITICAL  ECONOMY,  SOCIETY  DISCOVERED 
123 
maintain them artificially, which, but for the Anti-Combination Laws, 
might well have been the case.  This false anticipation helps to explain 
why the low level of rural wages was not traced by them to Speenham-
land, which was its actual cause, but was regarded as incontrovertible 
proof of the working of the so-called iron law of wages.  To this foun-
dation of the new economic science we must now turn. 
Townsend's naturalism was doubtless not the only possible basis for 
the new science  of  political  economy.  The existence of an
economic 
society was manifest in the regularities of prices, and the stability of the 
incomes dependent upon those prices; consequently, economic law may 
well have been based directly on prices.  What induced orthodox eco-
nomics to  seek  its  foundations in  naturalism  was  the  otherwise inex-
plicable misery of the great mass of the producers which, as we know 
today, could never have been deduced from the laws of the old market. 
But the facts as they appeared to contemporaries were roughly these: in 
times  past  the  laboring  people  had  habitually  lived  on the  brink  of 
indigence  (at least, if  one accounted for changing levels of customary 
standards); since the coming of the machine they had certainly never 
risen above subsistence level;  and now that the  economic society was 
finally taking shape, it was an indubitable fact that decade after decade 
the material level of existence of the laboring poor was not improving 
a jot, if, indeed, it was not becoming worse. 
If ever the overwhelming evidence of the facts seemed to point in 
one direction, it was,  therefore, in the case of the iron law of wages, 
which asserted that the bare subsistence level on which laborers actually 
lived was the result of a law which tended to keep their wages so low 
that no other standard was possible for them.  This semblance was, of 
course, not only misleading but indeed implied an absurdity from the 
point  of view  of  any  consistent  theory  of  prices  and  incomes  under 
capitalism.  Yet,  in  the  last  analysis,  it  was  on  account  of this  false 
appearance that the law of wages could not be based on any rational 
rule of human behavior, but had to be deduced from the naturalistic 
facts  of the  fertility  of man  and  soil,  as  they  were  presented  to  the 
world by Malthus
5
law of population combined with the law of dimin-
ishing returns.  The naturalistic element in the foundations of orthodox 
economics  was  the  outcome  of  the  conditions  primarily  created  by 
Speenhamland. 
It follows that neither Ricardo nor Malthus understood the work-
ing of the capitalist system.  Not until a century after the publication of 
the Wealth of Nations  was  it  clearly  realized  that  under  a  market 
124 
RISE  AND  FALL  OF  MARKET  ECONOMY 
[Ch. 10 
system the factors of production shared in the product, and as produce 
increased, their absolute share was bound to rise.
10
Although Adam 
Smith had followed Locke's false start on the labor origins of value, his 
sense of realism saved him from being consistent.  Hence he had con-
fused  views  on  the  elements  of  price,  while  justly  insisting  that  no 
society can flourish, the members of which, in their great majority, are 
poor and miserable.  However, what appears as a truism to us was a 
paradox in his time.  Smith's own view was that universal plenty could 
not help percolate down to the people; it was impossible that society 
should get wealthier and wealthier and the people poorer and poorer. 
Unfortunately, the facts did not seem to bear him out for a long time to 
come; and as theorists had to account for the facts, Ricardo proceeded 
to argue that the more society advanced the greater would be the diffi-
culty of procuring food and the richer would landlords grow, exploiting 
both capitalists and workers; that the capitalists' and the workers' in-
terests were in fatal opposition to one another, but that this opposition 
was ultimately ineffective as the workers' wages could never rise above 
the subsistence level and profits were bound to shrivel up in any case. 
In some remote sense all these assertions contained an element of truth, 
but as an explanation of capitalism nothing more unreal and abstruse 
could have been produced.  However, the facts themselves were formed 
on contradictory patterns and even today we find it difficult to unravel 
them. No wonder that the
deus
ex
machina
of animal and plant propa-
gation  had to be invoked in a scientific system the  authors of which 
claimed to deduce  the laws of production  and  distribution  from  the 
behavior not of plants or of animals but of men. 
Let us briefly survey the consequences of the fact that the founda-
tions of  economic  theory  were  laid  down  during  the  Speenhamland 
period,  which made  appear as a competitive  market  economy what 
actually was capitalism without a labor market. 
First, the economic theory of the classical economists was essentially 
confused.  The  parallelism between  wealth  and value introduced  the 
most  perplexing  pseudo  problems  into  nearly  every  department  of 
Ricardian economics. The wage-fund theory, a legacy of Adam Smith, 
was  a  rich  source  of  misunderstandings.  Apart  from  some  special 
theories like that of rent, taxation, and foreign trade, where deep in-
sights  were  gained,  the  theory  consisted  of  the  hopeless  attempt  to 
arrive at categorical conclusions about loosely defined terms purporting 
to explain the behavior of prices, the formation of incomes, the process 
10
Cannan, E., A Review of Economic Theory, 1930. 
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