bug reports and mail them off to the folks doing the coding.He was
part of a quality control team that included some Netscape employees
and a wide variety of other users on the Net.
This community involvement was what Netscape wanted when it
created Mozilla. . They hoped that more people would take it upon
themselves to test out the code and at least make complaints when
things were going wrong.One hacker named James Clark,who isn’t
related to the founder of Netscape with the same name,actually kicked
in a complete XML parser,a tool for taking apart the latest superset of
HTML that is capturing the attention of software and web designers.
Baron is one of the few folks I met while writing this book who
frames his work on an open source project as charity.Most devotees get
into the projects because they offer them the freedom to mess with the
source code.Most also cite the practical strengths of open source,like
the relatively quick bug fixes and the stability of well-run projects.Most
people like to distance themselves from the more political firebrands of
the free software movement like Richard Stallman by pointing out that
they’re not really in it to bring about the second coming of the
Communist Revolution.Few suggest that their work is sort of a gift of
their time that might make the world a better place.Few compare their
work to the folks cleaning up homeless shelters or hospitals.Most don’t
disagree when it is pointed out to them,but most free software hackers
don’t roll out the charitable rhetoric to explain what they’re up to.
This may just be a class difference.Baron is a sophomore,as this is
written,at Harvard and Harvard is,by definition,a finishing school for
the upper crust.Even the vast sea of kids from middle-class families
and public schools end up talking and acting as if they came out of
Choate or Exeter by the end of their time at Harvard.They pick up the
Kennedyesque noblesse oblige that somehow commands the rich and
fortunate to be out helping the poor with very public acts of assistance.
It just sort of seeps into all of those Harvard kids.
Most of the free software members,on the other hand,are kind of
outcasts.The hackers come from all parts of the globe and from all cor-
ners of the social hierarchy,but few of them are from the beautiful peo-
ple who glide through life on golden rails.The programmers usually
have their heads in strange,obtuse mathematical clouds instead of the
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overstuffed clouds of Olympus.They’re concerned with building neat
software and spinning up wonderful abstract structures that interlock in
endlessly repeating,elegant patterns.If they were interested in power or
social prestige,they wouldn’t be spending their nights in front of a ter-
minal waiting for some code to compile.
But if the free software movement doesn’t use the charitable card
very often,it doesn’t mean that the work is too different from that of
the homeless shelters.In fact,so little money changes hands that there
are not many reasons for people to take their donations off on their
taxes.Donations of time don’t count.Maybe a few companies could
write it off their books,but that’s about it.
In fact,Baron is right that work like his can make a difference for
people.Software is a growing part of the cost of a computer today.In
low-end PCs,the Microsoft OS may cost more than the processor or
the memory.A free OS with a free web browser that works correctly can
help the thousands of schools,homeless shelters,hospitals,and recre-
ation centers get on the web at a cheaper cost.
The free software charity is often a bit cleaner.Bill Gates and many
of the other Microsoft millionaires aren’t shy about giving away real
money to schools and other needy organizations.Melinda Gates,Bill’s
wife,runs a charitable foundation that is very generous.In 1999,for
instance, the foundation made a very real gift of tuition money for
minority students.The foundation has also given millions of dollars to
help fund medical research throughout the globe.
Still,at other times,there has been a sly edge to the Gates benevo-
lence. In some cases, , the company gives away millions of dollars in
Microsoft software.This helps get kids used to Microsoft products and
acts like subtle advertising.Of course,there’s nothing new about this
kind of charity.Most corporations insist that they receive some public-
ity for their giving.It’s how they justify the benevolence to their share-
holders.
The value of giving copies of software away is a difficult act to mea-
sure.One million copies of Windows 95 might retail for about $100 mil-
lion,but the cost to Microsoft is significantly lower.CD-ROMs cost less
than one dollar to duplicate,and many schools probably received one
CD-ROM for all of their machines. Giving the users support is an
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important cost,but it can be controlled and limited by restricting the
number of employees dedicated to particular phone lines.Determining
the value of all of the benevolence must be a tough job for the tax
accountants.How Microsoft chose to account for its donations is a pri-
vate matter between Gates,the Internal Revenue Service,and his God.
Consider the example of an imaginary proprietary software company
called SoftSoft that gives away one million copies of its $50
WidgetWare product to schools and charities across the United States.
This is,in many ways,generous because SoftSoft only sells 500,000
copies a year,giving them gross revenues of $25 million.
If SoftSoft values the gift at the full market value,they have a deduc-
tion of $50 million,which clearly puts them well in the red and beyond
the reach of taxes for the year.They can probably carry the loss forward
and wipe out next year’s earnings,too.
The accountants may not choose to be so adventurous.The IRS
might insist that they deduct the cost of the goods given, not their
potentially inflated market price.Imagine that the company’s cost for
developing WidgetWare came to $21 million.If there were no gift,
they would have a nice profit of $4 million.SoftSoft could split the
development costs of $21 million between all of the 1.5 million units
that are shipped.Instead of deducting the market value of the software,
it would only deduct the costs allocated to it.Still,that means they get a
$14 million deduction,which is still far from shabby.
More conservative companies may come up with smaller deductions
based upon the cost of duplicating the additional copies and the cost of
supporting the schools and charities.Strict accounting measures would
be the most honest,but it’s hard to know what companies do and what
they should do.
Free software,of course,avoids all that paperwork and accounting.
The software costs nothing,so giving it away generates no deduction.
There’s no need for complicated cost accounting or great press releases.
It just sits on the web server and people download it.
Of course,it’s possible to start counting up downloads and doing
some multiplication to come up with outrageous numbers.Windows
NT can sell for between $200 and $1,000.There are about 3.7 million
web servers running Apache,according to the latest Netcraft poll.If 1
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C# Image Convert: How to Convert Adobe PDF to Jpeg, Png, Bmp, &
This demo code just converts first page to jpeg image. String inputFilePath = @"C:\input.pdf"; String outputFilePath = @"C:\output.jpg"; // Convert PDF to jpg.
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RasterEdge.XDoc.PDF.dll. This demo code will convert first page to jpeg image. C:\input.tif"; String outputFilePath = @"C:\output.jpg"; // Convert tiff to jpg.
convert pdf file to jpg on; changing file from pdf to jpg
percent qualify as charitable sites,then 37,000 are served by Apache.Of
course,not all sites sit on separate machines.To correct for this,assume
that each server hosts 10 machines and there are only 3,700 machines
using Apache.That’s still about $3.7 million in donations.
But numbers like this can’t really capture the depth of the gift.Linus
Torvalds always likes to say that he started writing Linux because he
couldn’t afford a decent OS for his machine so he could do some exper-
iments.Who knows how many kids,grown-ups,and even retired peo-
ple are hacking Linux now and doing some sophisticated computer sci-
ence experiments because they can? How do we count this beneficence?
Free software essentially removes the red tape and the institutional
character of charity.There are no boards.There is no counting of gifts.
There’s no fawning or flattering.There are no new J.Henry P.Plutocrat
Wings for the Franklin P.Moneysucker Museum of Philanthropy.It’s
just a pure gift with no overhead.
There is also a smooth efficiency to the world of free software charity.
My economics professor used to joke that gifts were just very inefficient.
Grandmas always bought unhip sweaters for their grandkids.Left on their
own,children would give candy and stuffed animals to their parents on
their birthdays and Christmas.All of these bad choices must be returned
or thrown away,ruining the efficiency of the economy.The professor con-
cluded by saying,“So,guys,when you go out on the date,don’t bother with
the flowers.Forget about the jewelry.Just give her cash.”
Free source software,of course,doesn’t fit into many of the standard
models of economic theory.Giving the stuff away doesn’t cost much
money,and accepting it often requires a bit of work.The old rules of
gift giving and charity don’t really apply.
Imagine that some grandmother wrote some complicated software
for computing the patterns for knitting sweaters.Some probably have.
If they give the source code away,it ends up in the vast pool of free
source code and other knitters may find it.It might not help any grand-
children,at least not for 20 or 30 years,but it will be moving to the
place where it can do the most good with as little friction as possible.
The software hacked by the kids,on the other hand,would flow from
child to child without reaching the parents.The software tools for gen-
erating dumb jokes and sorting bubble gum cards would make a gener-
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C# Create PDF from images Library to convert Jpeg, png images to
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ation of kids happy,and they would be able to exchange it without their
parents or grandparents getting in the way.
The inefficiencies of gift-giving can often affect charities, , which
have less freedom to be picky than grandchildren.Charities can’t look a
gift horse in the mouth.If a company wants to give a women’s shelter
1,000 new men’s raincoats, , the shelter will probably take them.
Refusing them can offend potential contributors who might give them
something of value in the next quarter.
Free source code has none of these inefficiencies. . Websites like
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hundreds of other Linux or project-specific portals do a great job mov-
ing the software to the people who can use its value.People write the
code and then other folks discover the value in it.Bad or unneeded code
isn’t foisted on anyone.
Free software also avoids being painted as a cynical tax scheme.It is
not uncommon for drug manufacturers to donate some surplus pills to
disaster relief operations.In some cases,the manufacturers clear their
shelves of pills that are about to expire and thus about to be destroyed.
They take a liability and turn it into a tax-deductible asset.This may be
a good idea when the drugs are needed,but they are often superfluous.
In many cases,the drugs just end up in a landfill.The relief organiza-
tions accept millions of dollars in drugs to get a few thousand dollars’
worth of ones they really need.
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Of course,there are some open source charities.Richard Stallman’s Free
Software Foundation is a tax-exempt 501(c)(3) charity that raises money
and solicits tax-deductible donations.This money is used to pay for
computers,overhead,and the salaries of young programmers who have
great ideas for free software.The Debian Project also has a charitable
arm known as Software in the Public Interest that raises money and
computer equipment to support the creation of more free software.
These organizations are certainly part of the world of tax deductions,
fund-raisers, and the charity-industrial complex.The Free Software
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C# TIFF: C#.NET Code to Convert JPEG Images to TIFF
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Foundation,for instance,notes that you can arrange for all or part of
your gift to the United Way to go to the Foundation.
But there are differences,too.Stallman,for instance,is proud of the
fact that he accepts no salary or travel reimbursement from the Free
Software Foundation.He works 2 months a year to support himself and
then donates the other 10 months a year to raising money to support
other programmers to work on Foundation projects.
Their budgets are pretty manageable as well.Perens notes that Debian’s
budget is about $10,000 a year,and this is spent largely on distributing the
software.Servers that support plenty of traffic cost a fair amount of money,
but the group does get donations of hardware and bandwidth.The group
also presses a large number of CD-ROMs with the software.
The groups also make a point of insisting that good code is more
valuable than money.The Free Software Foundation,for instance,lists
projects that need work next to its call for money.Volunteers are needed
to write documentation, , test software, , organize the office, , and also
write more code.
Jordan Hubbard, , the director of the FreeBSD project, , says that
money is not always the best gift.“I’ll take people over six-digit sums of
donations almost any day,” he says, and explains that FreeBSD is
encouraging companies to donate some of the spare time of its employ-
ees.He suggests that companies assign a worker to the FreeBSD project
for a month or two if there is time to spare.
“Employees also give us a window into what that company’s needs
are.All of those co-opted employees bring back the needs of their job-
site.Those are really valuable working relationships,”he continues.
Hubbard has also found that money is often not the best motivator.
Hardware,it turns out,often works well at extracting work out of pro-
grammers.He likes to ship a programmer one of the newest peripherals
like a DVD drive or a joystick and ask him to write a driver for the
technology in exchange.“It’s so much more cost-effective to buy some-
one a $500 piece of hardware,which in turn motivates him to donate
thousands of dollars worth of work,something we probably couldn’t pay
for anyway,”he says.
Money is still important,however,to take care of all the jobs that
can’t be accomplished by piquing someone’s curiosity.“The area we
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need the most contributions for are infrastructure.Secretarial things are
no fun to do and you don’t want to make volunteers do it,”he says.
All of these charitable organizations are bound to grow in the next sev-
eral years as the free software movement becomes more sophisticated.In
some cases it will be because the hackers who loved playing with comput-
ers will discover that the tax system is just another pile of code filled with
bugs looking to be hacked.In most cases,though,I think it will be because
large companies with their sophisticated tax attorneys will become inter-
ested.I would not be surprised if a future version of this book includes a
very cynical treatment of the tax habits of some open source organizations.
Once an idea reaches a critical mass,it is impossible to shield it from the
forces of minor and major corruption.
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Marcel Mauss was an anthropologist who studied the tribes of the
northwestern corner of North America.His book Gift
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explained how the tribes like the
Chinook,the Tlinget,and the Kwakiutl would spend the months of the
fall giving and going to huge feasts.Each year,the members in the tribe
would take the bounty of the harvest and throw a feast for their friends.
The folks who attended might have a good time,but they were then
obligated to give a feast of equal or greater value next year.
Many anthropologists of the free software world like to draw parallels
between these feasts,known as potlatches in one tribe,and the free-for-all
world of free source software.The hackers are giving away source code in
much the same way that the tribe members gave away salmon or deer meat.
The comparison does offer some insight into life in the free software
community.Some conventions like LinuxExpo and the hundreds of
install-fests are sort of like parties.One company at a LinuxExpo was
serving beer in its booth to attract attention.Of course,Netscape cele-
brated its decision to launch the Mozilla project with a big party.They
then threw another one at the project’s first birthday.
But the giving goes beyond the parties and the conferences.Giving
great software packages creates social standing in much the same way
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that giving a lavish feast will establish you as a major member of the
tribe.There is a sort of pecking order,and the coders of great systems
like Perl or Linux are near the top.The folks at the top of the pyramid
often have better luck calling on other programmers for help,making it
possible for them to get their jobs done a little better.Many managers
justify letting their employees contribute to the free software commu-
nity because they build up a social network that they can tap to finish
their official jobs.
But there’s a difference between tribal potlatch and free software.
The potlatch feasts built very strong individual bonds between people
in the same tribe who knew each other and worked together.The gifts
flowed between people who were part of each other’s small community.
The free source world,on the other hand,is a big free-for-all in both
senses of the phrase.The code circulates for everyone to grab,and only
those who need it dig in.There’s no great connection between program-
mer and user.People grab software and take it without really knowing to
whom they owe any debt.I only know a few of the big names who wrote
the code running the Linux box on my desk,and I know that there are
thousands of people who also contributed.It would be impossible for me
to pay back any of these people because it’s hard to keep them straight.
This vast mass of contributors often negates the value and prestige
that comes from writing neat code.Since no one can keep track of it all,
people tend to treat all requests from unknown people equally.The free
source world tends to have many equals,just because there’s no hierar-
chy to make it easy for us to suss out each other’s place.Corporations
have titles like executive vice president and super executive vice presi-
dent.The military labels people as private,sergeant,or major.There are
no guideposts in the free software world.
Still,good contributions pay off in good reputations.A bug fix here
and a bug fix there might not build a name,but after a year or two they
pay off.A good reputation opens doors,wins jobs,creates friendships,
and makes it possible to interest people in new projects.
The free source world is also a strange mirror image of the hierar-
chies that emerge after a season of tribal potlatch ceremonies.In the
tribes,those who receive great gifts are required to return the favor with
even greater ones.So the skillful hunters and gatherers give good gifts
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and receive something better in return.The rich get richer by giving
away their bounty.The less skillful end up at the bottom of the list.The
free source world,on the other hand,spreads its riches out to everyone.
There are many modest programmers who enjoy the source code of the
great programmers,and there may be billions of nonprogrammers who
also tag along. Many major websites run on free OSs alone. . Who
knows which cheap Internet tools will come along in the future? The
poor get lifted along at no great cost to the economy.The charity is
broadcast to everyone,not narrowcast to a few.
The efficiency goes deeper.There’s a whole class of products for the
home that are much fancier and sophisticated than what people need.
One company near me sells perfectly usable nonstick pans for $2.95.A
fancy department store sells hefty,industrial-grade pans that do the
same thing for more than $100.Why? They make great gifts for people
getting married.This wedding-industrial complex adds needless accou-
trements,doodads,and schmaltz just to give products enough caché to
make them great gifts.
The free source world,on the other hand,has no real incentive to
generate phony,chrome-plated glitz to make its gifts acceptable or wor-
thy enough of giving.People give away what they write for themselves,
and they tend to write what they need.The result is a very efficient,
usable collection of software that helps real people solve real problems.
The inefficiency of the wedding-industrial complex, , the Father’s
Day–industrial complex, the Christmas-industrial complex,and their
need to create acceptable gifts are gone.
Of course,there’s also a certain element of selfishness to the charity.
The social prestige that comes from writing good free software is worth
a fair amount in the job market.People like to list accomplishments like
“wrote driver” or “contributed code to Linux Kernel 2.2” on their
résumé.Giving to the right project is a badge of honor because serious
folks doing serious work embraced the gift.That’s often more valuable
and more telling than a plaque or an award from a traditional boss.
Rob Newberry is a programmer at Group Logic,a small software
house in northern Virginia where I once did some consulting.His offi-
cial title is “Director of Fajita Technology,”and he is sometimes known
as “The Dude,” ” a reference to a character in the movie Th
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ki.Technically,his job is building and supporting their products,
which are used to automate the prepress industry.One of their prod-
ucts,known as Mass Transit,will move files over the Internet and exe-
cute a number of automated programs to them before moving them on.
Printers use them to take in new jobs,massage the data to their needs
by performing tasks like color separation,and then send the jobs to the
presses.This work requires great understanding of the various network
protocols like FTP of NFS.
Newberry is also a Linux fan.He reads the Kernel list but rarely con-
tributes much to it.He runs various versions of Linux around the house,
and none of them were working as well as he wanted with his
Macintosh. So he poked around in the software, , fixed it, , and sent 
his code off to Alan Cox,who watches over the part of the kernel where
his fixes belonged.
“I contributed some changes to the Appletalk stack that’s in the
Linux Kernel that make it easier for a Linux machine to offer dial-in
services for Macintosh users,”he said in an article published in Sal
o
n.
“As it stands,Mac users have always been able to dial into a Linux box
and use IP protocols,but if they wanted to use Appletalk over PPP,the
support wasn’t really there.”
Newberry,of course,is doing all of this on his own time because he
enjoys it.But his boss,Derick Naef,still thinks it’s pretty cool that he’s
spending some of his programming energy on a project that won’t add
anything immediately to the bottom line.
“He’s plugged into that community and mailing lists a lot more,”
explains Naef.“There are other people here who are,too,but there are
all these tools out there in the open source world.There’s code out there
that can be incorporated into our computer projects.It can cut your
development costs if you can find stuff you can use.”
Of course,all of this justification and rationalization aren’t the main
reason why Newberry spends so much of his time hacking on Linux.
Sure,it may help his company’s bottom line.Sure,it might beef up his
résumé by letting him brag that he got some code in the Linux kernel.
But he also sees this as a bit of charity.
“I get a certain amount of satisfaction from the work ...but I get a
certain amount of satisfaction out of helping people.Improving Linux
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