record for source code contributed to a semi-commercial project.Yes,
most of the work was officially done by Netscape employees,but how do
you measure work? Many programmers think a good bug report is more
valuable than a thousand lines of code.Sure,some folks like Baron spend
most of their time testing the source code and looking for incompatibili-
ties,but that’s still very valuable.He might not have added new code him-
self,but his insight may be worth much more to the folks who eventually
rely on the product to be bug-free.
It’s also important to measure the scope of the project.Mozilla set
out to rewrite most of the Netscape code.In the early days,Netscape
grew by leaps and bounds as the company struggled to add more and
more features to keep ahead of Microsoft.The company often didn’t
have the time to rebuild and reengineer the product,and many of the
new features were not added in the best possible way.The Mozilla team
started off by trying to rebuild the code and put it on a stable founda-
tion for the future.This hard-core,structural work often isn’t as dra-
matic.Casual observers just note that the Mozilla browser doesn’t have
as many features as plain old Netscape.They don’t realize that it’s com-
pletely redesigned inside.
Jeff Bates,an editor at Sla
s
hd
o
t,says that Mozilla may have suffered
because Netscape was so successful.The Netscape browser was already
available for free for Linux.“There wasn’t a big itch to scratch,”he says.
“We already had Netscape,which was fine for most people.This project
interested a smaller group than if we’d not had Netscape–hence why it
didn’t get as much attention.”
The experiences at other companies like Apple and Sun have been
more muted.These two companies also released the source code to their
major products,but they did not frame the releases as big barn-raising
projects where all of the users would rise up and do the development
work for the company.Some people portrayed the Mozilla project as a
bit of a failure because Netscape employees continued to do the bulk of
code writing.Apple and Sun have done a better job emphasizing the
value of having the source available while avoiding the impossible dream
of getting the folks who buy the computers to write the OS,too.
Not all interactions between open source projects and corporations
involve corporations releasing their source code under a new open
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source license.Much more code flows from the open source community
into corporations.Free things are just as tempting to companies as to
people.
In most cases,the flow is not particularly novel.The companies just
choose FreeBSD or some version of Linux for their machines like any
normal human being.Many web companies use a free OS like Linux or
FreeBSD because they’re both cheap and reliable.This is going to grow
much more common as companies realize they can save a substantial
amount of money over buying seat licenses from companies like
Microsoft.
In some cases,the interactions between the open source realm and
the corporate cubicle farm become fairly novel.When the Apache web
server grew popular,the developers at IBM recognized that they had an
interesting opportunity at hand.If IBM could get the Apache server to
work on its platforms,it might sell more machines.Apache was grow-
ing more common,and common software often sold machines.When
people came looking for a new web server,the IBM salesmen thought it
might be nice to offer something that was well known.
Apache’s license is pretty loose.IBM could have taken the Apache
code,added some modifications,and simply released it under their own
name.The license only required that IBM give some credit by saying
the version was derived from Apache itself.This isn’t hard to do when
you’re getting something for free.
Other companies have done the same thing.Brian Behlendorf,one
of the Apache core group, says,“There’s a company that’s taken the
Apache code and ported it to Mac.They didn’t contribute anything
back to the Apache group,but it didn’t really hurt us to do that.”He
suggested that the karma came back to haunt them because Apple
began releasing their own version of Apache with the new OS,effec-
tively limiting the company’s market.
IBM is,of course,an old master at creating smooth relationships
with customers and suppliers.They chose to build a deeper relationship
with Apache by hiring one of the core developers,Ken Coar,and paying
him to keep everyone happy.
“My job is multifaceted,”says Coar.“I don’t work on the IBM added-
value stuff.I work on the base Apache code on whatever platforms are
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available to me. I serve as a liaison between IBM and the Apache
group,basically advising IBM on whether the things that they want to
do are appropriate.It’s an interesting yet unique role.All of my code
makes it back into the base Apache code.”
Coar ended up with the job because he helped IBM and Apache
negotiate the original relationship.He said there was a considerable
amount of uncertainty on both sides.IBM wondered how they could
get something without paying for it,and Apache wondered whether
IBM would come in and simply absorb Apache.
“There were questions about it from the Apache side that any sort of
IBM partnership would make it seem as if IBM had acquired Apache.
It was something that Apache didn’t want to see happen or seem to see
happen,”Coar said.
Today,Coar says IBM tries to participate in the Apache project as a
peer.Some of the code IBM develops will flow into the group and
other bits may remain proprietary.When the Apache group incorpo-
rated,Coar and another IBM employee,Ken Stoddard,were members.
This sort of long-term involvement can help ensure that the Apache
group doesn’t start developing the server in ways that will hurt its per-
formance on IBM’s machine.If you pay several guys who contribute
frequently to the project, you can be certain that your needs will be
heard by the group.It doesn’t guarantee anything,but it can buy a sub-
stantial amount of goodwill.
Of course,it’s important to realize that the Apache group was always
fairly business-oriented.Many of the original developers ran web servers
and wanted access to the source code.They made money by selling the
service of maintaining a website to the customers,not a shrink-wrapped
copy of Apache itself.The deal with IBM didn’t mean that Apache
changed many of its ways;it just started working with some bigger fish.
At first glance,each of these examples doesn’t really suggest that the
coming of the corporations is going to change much in the free source
world.Many of the changes were made long ago when people realized
that some money flowing around made the free software world a much
better place.The strongest principles still survive:(1) hackers thrive
when the source code is available,and (2) people can create their own
versions at will.
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The arrival of companies like IBM doesn’t change this.The core
Apache code is still available and still running smoothly.The modules still
plug in and work well.There’s no code that requires IBM hardware to run
and the committee seems determined to make sure that any IBM takeover
doesn’t occur.In fact,it still seems to be in everyone’s best interest to keep
the old development model.The marketplace loves standards,and IBM
could sell many machines just offering a standard version of Apache.
When the customers walk in looking for a web server,IBM’s sales force
can just say “This little baby handles X billion hits a day and it runs the
industry-leading Apache server.”IBM’s arrival isn’t much different from
the arrival of a straightlaced,no-nonsense guy who strolls in from the Net
and wants to contribute to Apache so he can get ahead in his job as a web-
master.In this case,it’s just a corporation,not a person.
Many suggest that IBM will gradually try to absorb more and more
control over Apache because that’s what corporations do.They generate
inscrutable contracts and unleash armies of lawyers.This view is short-
sighted because it ignores how much IBM gains by maintaining an arm’s-
length relationship.If Apache is a general program used on machines
throughout the industry,then IBM doesn’t need to educate customers on
how to use it.Many of them learned in college or in their spare time on
their home machines.Many of them read books published by third parties,
and some took courses offered by others.IBM is effectively offloading
much of its education and support costs onto a marketplace of third-party
providers.
Would IBM be happier if Apache was both the leading product in
the market and completely owned by IBM? Sure,but that’s not how it
turned out.IBM designed the PC,but they couldn’t push OS
/
2 on
everyone.They can make great computers,however,and that’s not a bad
business to be in.At least Apache isn’t controlled by anyone else,and
that makes the compromise pretty easy on the ego.
Some worry that there’s a greater question left unanswered by the
arrival of corporations.In the past,there was a general link between
the creator of a product and the consumer.If the creator didn’t do a
good job,then the consumer could punish the creator by not buying
another version.This marketplace would ensure that only the best sur-
vived.
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Patrick Reilly writes,“In a free market,identifiable manufacturers
own the product.They are responsible for product performance,and
they can be held liable for inexcusable flaws.”
What happens if a bug emerges in some version of the Linux kernel
and it makes it into several distributions? It’s not really the fault of the
distribution creators,because they were just shipping the latest version
of the kernel.And it’s not really the kernel creators’fault,because they
weren’t marketing the kernel as ready for everyone to run.They were
just floating some cool software on the Net for free.Who’s responsible
for the bug? Who gets sued?
Reilly takes the scenario even further.Imagine that one clever distri-
bution company finds a fix for the bug and puts it into their distribu-
tion.They get no long-term reward because any of the other distribu-
tion companies can come along and grab the bug fix.
He writes,“Consumers concerned about software compatibility would
probably purchase the standard versions.But companies would lose profit
as other consumers would freely download improved versions of the soft-
ware from the Internet. . Eventually the companies would suffer from
widespread confusion over the wide variety of software versions of each
product,including standard versions pirated by profiteers.”
There’s no doubt that Reilly points toward a true breakdown in the
feedback loop that is supposed to keep free markets honest and effi-
cient.Brand names are important,and the free source world is a pretty
confusing stew of brand names.
But he also overestimates the quality of the software emerging from
proprietary companies that can supposedly be punished by the market-
place.Many users complain frequently about bugs that never get fixed
in proprietary code,in part because the proprietary companies are fran-
tically trying to glom on more features so they can convince more peo-
ple to buy another version of the software.Bugs don’t always get fixed
in the proprietary model,either.
Richard Stallman understands Reilly’s point,but he suggests that the
facts don’t bear him out.If this feedback loop is so important,why do
so many people brag about free software’s reliability?
Stallman says,“He has pointed out a theoretical problem,but if you
look at the empirical facts,we do not have a real problem.So it is only a
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a challenge explaining why we DO produce such reliable software,but
users have no reason to worry.”
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The biggest effect of the free software revolution may be to shift the
power between the hardware and software companies.The biggest cor-
porate proponents of open source are IBM, , Apple, Netscape
/
AOL,
Sun, and Hewlett-Packard. . All except Netscape are major hardware
companies that watched Microsoft turn the PC world into a software
monopoly that ruled a commodity hardware business.
Free source code changes the equation and shifts power away from
software companies like Microsoft.IBM and Hewlett-Packard are no
longer as beholden to Microsoft if they can ship machines running a
free OS.Apple is borrowing open source software and using it for the
core of their new OS. . These companies know that the customers
come to them looking for a computer that works nicely when it
comes from the factory.Who cares whether the software is free or
not? If it does what the customer wants,then they can make their
money on hardware.
The free software movement pushes software into the public realm,
and this makes it easier for the hardware companies to operate.Car
companies don’t sit around and argue about who owns the locations of
the pedals or the position of the dials on the dashboard.Those notions
and design solutions are freely available to all car companies equally.
The lawyers don’t need to get involved in that level of car creation.
Of course,the free software movement could lead to more consolida-
tion in the hardware business.The car business coalesced over the years
because the large companies were able to use their economies of scale to
push out the small companies.No one had dominion over the idea of
putting four wheels on a car or building an engine with pistons,so the
most efficient companies grew big.
This is also a threat for the computer business.Microsoft licensed
their OS to all companies,big or small,that were willing to prostrate
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themselves before the master.It was in Microsoft’s best interests to fos-
ter free competition between the computer companies.Free software
takes this one step further.If no company has control over the domi-
nant OS,then competition will shift to the most efficient producers.
The same forces that brought GM to the center of the car industry
could help aggregate the hardware business.
This vision would be more worrisome if it hadn’t happened already.
Intel dominates the market for CPU chips and takes home the lion’s
share of the price of a PC.The marketplace already chose a winner of
that battle.Now,free software could unshackle Intel from its need to
maintain a partnership with Microsoft by making Intel stronger.
Of course,the free OSs could also weaken Intel by opening it up to
competition.Windows 3.1,95,and 98 always ran only on Intel plat-
forms.This made it easier for Intel to dominate the PC world because
the OS that was most in demand would only run on Intel or Intel-
compatible chips.Microsoft made some attempt to break out of this
tight partnership by creating versions of Windows NT that ran on the
Alpha chip,but these were never an important part of the market.
The free OS also puts Intel’s lion’s share up for grabs.Linux runs well
on Intel chips, , but it also runs on chips made by IBM, Motorola,
Compaq,and many others.The NetBSD team loves to brag that its soft-
ware runs on almost all platforms available and is dedicated to porting it
to as many as possible.Someone using Linux or NetBSD doesn’t care who
made the chip inside because the OS behaves similarly on all of them.
Free source code also threatens one of the traditional ways computer
manufacturers differentiated their products.The Apple Macintosh lost
market share and potential customers because it was said that there
wasn’t much software available for it.The software written for the PC
would run on the Mac only using a slow program that converted it.
Now,if everyone has access to the source code,they can convert the
software to run on their machine.In many cases,it’s as simple as just
recompiling it,a step that takes less than a minute.Someone using an
Amiga version of NetBSD could take software running on an Intel chip
version and recompile it.
This threat shows that the emergence of the free OSs ensures that
hardware companies will also face increased competitive pressure.Sure,
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they may be able to get Microsoft off their back,but Linux may make
things a bit worse.
In the end,the coming of age of free software may be just as big a
threat to the old way of life for corporations as it is to the free software
community.Sure,the hackers will lose the easy camaraderie of swap-
ping code with others,but the corporations will need to learn to live
without complete control.Software companies will be under increasing
pressure from free versions,and hardware companies will be shocked to
discover that their product will become more of a commodity than it
was before.Everyone is going to have to find a way to compete and pay
the rent when much of the intellectual property is free.
These are big changes that affect big players. . But what will the
changes mean to the programmers who stay up late spinning mountains
of code? Will they be disenfranchised? Will they quit in despair? Will
they move on to open source experiments on the human genome?
“The money flowing in won’t turn people off or break up the commu-
nity,and here’s why,”says Eric Raymond.“The demand for programmers
has been so high for the last decade that anyone who really cared about
money is already gone.We’ve been selected for artistic passion.”
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15. M
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Everyone who’s made it past high school knows that money changes
everything.Jobs disappear,love crumbles,and wars begin when money
gets tight.Of course,a good number of free source believers aren’t out
of high school,but they’ll figure this out soon enough.Money is just
the way that we pay for things we need like food,clothing,housing,and
of course newer,bigger,and faster computers.
The concept of money has always been the Achilles heel of the free
software world.Everyone quickly realizes the advantages of sharing
the source code with everyone else.As they say in the software busi-
ness, “It’s a no-brainer.”But figuring out a way to keep the fridge
stocked with Jolt Cola confounds some of the best advocates for free
software.
Stallman carefully tried to spell out his solution in the GNU
Manifesto.He wrote,“There’s nothing wrong with wanting pay for
work,or seeking to maximize one’s income,as long as one does not use
means that are destructive.But the means customary in the field of
software today are based on destruction.
“Extracting money from users of a program by restricting their use of
it is destructive because the restrictions reduce the amount and the way
that the program can be used.This reduces the amount of wealth that
humanity derives from the program.When there is a deliberate choice
to restrict,the harmful consequences are deliberate destruction.”
At first glance,Richard Stallman doesn’t have to worry too much
about making ends meet.MIT gave him an office.He got a genius
grant from the MacArthur Foundation.Companies pay him to help
port his free software to their platforms.His golden reputation com-
FreeForAll/139-276/repro  4/24/00  9:31 AM  Page 189
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